「ホワイトナイト」
第五章

ホワイトナイト53

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「でも、陽介さんのことだから。きっとどこかで挽回の秘策でも練ってるんじゃないかって思ってるんですけどね」
 落ち込む猛を気遣うように、瀬田が必要以上に声を張り、猛のカップに紅茶のおかわりを注いでくれる。                                    
「あとは見た目をどうするかなんですよねえ。酒粕のイメージって形にできないでしょう? だから困っちゃってて」
 まだ何の変哲もない丸い酒粕餡パンを手に、おどけるように眉を下げた。        
「利き酒会だって開催できるかどうかもわからないのに、こうしてイベントのために頑張ってくれて、本当にありがとうございます」                         
 陽介と芹沢製薬の確執が明らかになると、新酒を使った商品開発イベントも、多くの店からキャンセルされてばかりいた。
 そんな中、キャンセルもせずに商品開発にいそしんでくれる瀬田の存在は涙が出るほどありがたかった。猛がしみじみ頭を下げていると、慌てて瀬田がそれを制した。

「だって、土地の実力者のご機嫌伺いしないと商売もできないなんて、時代錯誤もいいとこですよ。私は絶対そんな不健全な慣習の言いなりになったりしませんから」     
 こんな時だからこそ陽介の味方でいたいと、最後に瀬田が小声で呟く。 
 純粋に陽介を慕う彼女の言葉に複雑に胸が痛んだが、瀬田のように誰もが保身に走るわけではないと思えた事が、今は何より救いでもある。        

 瀬田の店を後にした猛は、閑散とした夜の街道をとぼとぼ歩いた。
 まだ宵の口だというのに、土産物屋も飲食店も早々に暖簾を下げてしまい、陰欝な夜道を挟んで頑なな戸口が居並んでいた。

 数か月前のあの賑わいは一夜の夢か幻だったかのように、行き交う観光客も激減し、冷えた石畳を踏む自分の靴音だけが夜空に響いた。

 陽介という改革の旗手は、旧体然とした権力者によって放逐された。 
 夢から醒めた住民は、もぐり込んだ布団の中で息を殺し、自分達には火の粉が降ってこないことを、ひらすら祈っているのだろう。 
 綾の店も、もう三週間近く閉じられている。
 薄暗い綾の店の連子格子を見上げた猛は、荒れ狂う嵐の海に手漕ぎの小舟で漕ぎ出そうとしているような自分の姿が目に浮かび、思わず一人で含み笑った。 

 幸い今のところ山岸にも房子にも辞表は出されず、まったく何事もなかったように働いてくれている。
 けれど、もしかしたら水面下で転職活動していないとも限らない。
 一方的に意見を押しつけて、言外に旅館よりも陽介を取ると言った不実な経営者を彼らが許せるはずがない。きっともう腹の中では辞める算段をつけていて、退職までは波風立てずに穏便にとでも考えているのかもしれない。

 猛は必死で櫂を取りながら、誰一人同乗者のない空舟をふと振り返ったような寒々しさに首をすくめ、頬に自嘲を張りつかせていた。と、その時、猛の胸元で携帯が鳴り、慌てて耳にあてた刹那、
「ああ、彦坂君? 僕だけど」         
 という、望月の朗らかな声が優しく響いた。                      


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