「ホワイトナイト」
第五章

ホワイトナイト52

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「実は、うちもレストランとかホテルの納入を急にキャンセルされちゃって。先月は売上が30%もダウンしちゃいました」
 街道沿いのパン工房を訪れた猛に、瀬田が肩をすくめて含み笑った。 
 閉店直後の店内には香ばしい小麦の匂いとバニラの甘い香りが漂って、荒いだ心も温めてくれるようだった。店の隅のカフェスペースに通された猛は瀬田と二人でテーブルにつき、素焼きのカップを持ち上げる。

「瀬田さんは、銀行の方は大丈夫なんですか? 売上も心配ですけど、商売してる方は銀行から融資を受けられなくなったら困るでしょう?」       
 気遣わしげに猛が声をひそめると、瀬田はにっこり笑んで答える。           
「うちは陽介さんのファンドから借りてるんで大丈夫ですけど、この辺の古いお店は大変みたいです。銀行から貸し渋られて、休業せざるを得ないとかって聞いてますから」
「そうなんですね。良かった。瀬田さんの所も陽介さんに融資してもらってたんですね」
 旅館のリフォームの際、陽介が地元の銀行ではなく、陽介自身から借入するよう仕向けていたのは、こういう事態の予防策だったのかもしれない。今更ながら陽介の深い配慮が胸に沁み入るようだった。

「陽介さんと取引のある会社や店舗が皆、大変なことになってるって聞いていたんで心配だったんですけれど……」
 猛はひとまず安堵に頬をゆるめ、熱い紅茶を味わった。  

「ありがとうございます。大変は大変なんですけど。うちはネット販売の売上が主流なんで、何とか」               
 と、苦笑して、瀬田はふいに席を立った。そして、カウンターの焼き網の上で湯気をあげるパンを可愛い小皿に乗せて、にこにこしながら戻ってくる。
「良かったら、どうぞ。できたてホヤホヤの新作なんです」    
「ありがとうございます。頂きます」         
 差し出されたのは拳大の丸パンだった。焼きたての香ばしさに胸を弾ませ、ひと口食んだ猛は、すぐに何かに気づいたように目を見張る。

「これって、もしかして……」
「あっ、わかりました? それ実は利き酒会のイベント用の酒粕餡パンの改良版なんですよ。前にダメ出しされた時は、『酒粕を使ってるって言われないとわからない程度の風味と味』って注意されたんで、どうかなって心配だったんですけれど」
「絶対こっちの方がおいしいよ。餡も甘酒みたいに濃厚だし」 
 歓喜に顔をほころばせている瀬田と視線を交わしあい、深く頷き合ったあと、猛は小首を傾げて訊ねる。               

「それに何か、ちょっと梅の味する……? 僕の気のせい?」
「酒粕を多めに使って甘くしたんで、後味のさっぱり感も欲しいと思って、餡も梅の風味をつけたんです」
「その梅の隠し味がすごく利いてる気がするよ。お汁粉についてくる塩昆布みたいなアクセントって感じなのかな。これなら絶対、陽介さんも……」     
 貪るように食いながら、勢いこんで口にした名に瀬田が表情を凍りつかせる。
 まるで禁忌に触れたように、ぎこちなく顔を伏せられて、猛も思わず目を伏せた。和やかだった店内に気まずい沈黙が横たわり、猛は目を逸らしたまま残りのパンをもそもそ食んだ。      

「……あの、私。陽介さんと全然連絡取れなくなってるんですけど、猛さんとこには何か連絡入ってます?」      
 しばらくすると、ためらいがちに瀬田の方から口を開いた。
「いえ。……僕の所も、もうずっと」      

 陽介が綾に何かを口止めしている事を知らされてから一週間。
 猛はコンタクトを取ろうとしても無駄だとわかり、以来一切連絡していなかった。陽介の事務所に問い合わせたり訪ねることもしていない。
 もちろんメールもしなければ、返信もない陽介が今どこで何をしているのかなど知る由もない。         

「そうなんですか。……やっぱり」
 瀬田は落胆したように肩を落とした。そんな彼女のしおれた姿を目にした途端、陽介に拒まれているのは自分だけではないのだという、ささやかな安堵を覚える自分が厭わしかった。


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