「ホワイトナイト」
第五章

ホワイトナイト48

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「陽介さんから今日も連絡ないんですか?」   
 猛が重い足を引きずるように旅館の事務所に戻るなり、憂苦をにじませる番頭の山岸に問い質された。
「あ、の。まだ、ちょっと……」          
 猛は無理やり笑みを浮かべて、言葉を濁した。
 たった今、綾に会ってきたことを彼にも話すべきだろうか。猛が逡巡していると、山岸は事務所の中へ促し、廊下を左右に見回した後、事務所のドアを堅く閉じる。             

「ともかく座って頂けませんか。猛さんともちゃんと話がしたいので」          
 山岸が猛にすすめた応接セットの長椅子には、既に房子が腰かけている。房子は憔悴しきったように虚ろな顔で腰を上げ、形ばかりに頭を下げた。                
「わかった。……そうだね。一度ちゃんと話をしよう」
 番頭と女中頭が彦坂旅館の今後について、宿の主人と話がしたいと言っているのだ。もう様子見している余裕はないと、二人は判断したのだろう。猛は深呼吸して腹をくくり、テーブルを挟んで房子の前に腰かけた。

「今回は、半ば強制的にうちの利き酒会への不参加参申し立てをさせられた蔵元もあったそうですが……」   
 山岸もまた房子の隣に腰を下ろし、猛を正面から見据えて言った。

「猛さんには何か思いあたる原因が、あるんでしょうか」             
「そんなん聞かんでもわかるじゃないですか! どうせ芹沢会長の差し金ですよ!」    
 山岸はごく冷静に話を切り出し、猛に対話を求めてきたが、房子が話を遮った。
 ヒステリックに叫んだ直後、泣き崩れながら自分の膝につっ伏している。きっと抑えに抑えた憤怒や不安が一気に溢れ出たのだろう。少女のように泣きじゃくっている房子を落ち着かせるため、猛は肩に手を添えた。
 けれども、その手を反射的に払いのけられ、ビクリと首をすくませる。

「陽介さんは何やってんですか! うちがこんなこになったのだって、陽介さんが芹沢会長怒らせたせいじゃないですか。なのに、もう一週間も連絡取れないなんて無責任じゃないですか!」
「それは……」   
 取引先がトラブルに見舞われた途端、コンサルタントが行方不明になったりしたら、逃げたと思われても仕方がないだろう。その上、陽介はもしかしたら綾と一緒に年末休暇を楽しんでいて、邪魔されたくないだけなのかもしれないのだ。          

「でも、まだ陽介さんの事情を確認できたわけじゃないし……」            
 突然連絡できなくなった陽介を責める気持ちはよくわかる。
 自分だって、あまりに無責任だと憤慨していた。
 けれど、もしかしたら陽介の方にも言うに言えない事情があるのかもしれない。陽介を信じたい気持ちと深まる疑惑で危ういほどに、気持ちも思考も揺れ動いていた。

「確認しようったって、向こうがそれを拒んでるんじゃないんですか?」
 猛がおずおず答えると、言葉尻を奪うように山岸に鋭く言い放たれる。
 学生時代はラグビー選手だったという山岸は、裏方として何十年も旅館を支え続けた貫禄をたたえ、年若い主人に粛然とした目を向ける。            

「陽介さん側がそういう態度に出るのであれば、こちらとしてもそれ相応の対応をせざるを得ないと思いますが」
 山岸は膝の間で両手を組んで前屈みになり、正面の猛を凝視してくる。猛はゴクリと喉を鳴らし、絞り出すように一言訊ねた。 
「それ、相応……って」


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