「咲かない桜の桜守」
最終章

咲かない桜の桜守 最終話

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「……じゃあ、松田さんが支幹、
伐ってくれるんですね?」
羽太は松田の胸に手をついて胸を離し、顔を上げた。
「当たり前だろ? 俺は伐った後の経過も診る。
死ぬまでこいつの面倒をみる。
できれば俺が死ぬ前に一回ぐらい、満開の平家桜を羽太にも見せてやりたいしな」      
「それなら、これからもずっと毎年春になったら松田さんと一緒に
平家桜の花見ができるんですね?」
「ああ、ずっとだ。咲いてても、咲いていなくても」
力強く頷いた松田を見上げるうち、
心のどこかに巣食っていた、あらゆる安が不吹き飛んだ。

平家桜がこれからも松田との縁を途切れさせる事なく、
結び続けてくれるだろう。
来年も再来年も、
松田と一緒に平家桜の再生を見守る事ができるのだ。
ともすれば泣きそうになるのを懸命に我慢して、、
万感の想いを込めて見つめると、松田は照れ臭そうに、はにかんだ。

「じゃあ、そろそろ俺も出ないといけない。
小泉さんとも村の人ともちゃんと顔を合わせて話がしたいしな。
できるだけ早く来れるようにスケジュール、調整する」
「はい。ありがとうございます」
松田は腕時計を一瞥した。
「その時はまた、お前んちに泊めてくれ」
「当たり前じゃないですか。夕飯、何か食べたいものとかありますか?」
羽太は屈託なく答えたが、
松田の目尻の切れ上がった怜悧な目が一瞬だけ丸くなる。
「バカ。泊まるって言ってんのに、大事なのはそっちかよ」
「……あっ」
羽太は『泊まる』の真意を理解して、ぱっと顔を赤くした。
咄嗟に拳で口元を押さえ、ちらりと松田を盗み見た。
からかうように軽い微笑を浮かべている松田の視線は、
昨夜の情事のあれやこれやを思い返しているような男の熱量をはらんでいる。
けれど、もしここで照れたり怒ったりしたら、見た目に反してスケベな男を、
もっと喜ばせてしまうだけだろう。
羽太はニヤニヤするなと松田の脇腹を肘で小突いてやりたい衝動に
かられつつ、努めて平静を装った。

そして、つんと唇を尖らせて、松田と共に桜の下を離れかけた時だった。
薄紅色の花びらが羽太の鼻先を、かすめるようにふわりと舞って足元に落ちた。
羽太は何かに呼ばれた気がして振り返り、
朝日に照り映える平家桜を仰ぎ見た。
 
八百年の樹齢を誇った伝説の桜は苔むした主幹の途中で幹を分かち、
傘の骨ようになった枝は途中であちこち落とされてしまっている。
それらの剪定された枝垂れ枝も既に花を散らしている。  
今の平家桜は、まるで冬枯れのような老桜だ。
けれど、松田に『眠り』につかされて、百数余年の時を経れば、
再び絢爛豪華に咲き誇り、人々を圧倒するのだろう。
紅垂枝の花枝が地面すれすれにまで振りそそぎ、
桜花で視界を覆い尽くすようになるだろう。
 
抜けるような青い空。 
萌黄色の山間にウグイスの鳴き声が可憐にこだました。 

その頃には自分も松田もこの世に存在しなくなる。
それでも平家桜に絶望と希望を与えられた人間がいたという事を、
どうか忘れずにいて欲しい。
今は思い出になってしまった去年までの姿より、
松田と一緒に見た今年ほど、魂に刻まれた平家桜はないだろう。
人の手で不条理に傷つけられ、満身創痍になった後も、
桜は凛として動じなかった。最期まで。
朽ちたりもせず、腐りもせず、痛ましいと言われながらも花をつけた。
見事だった。

そんな桜を代々受け継いできた事を誇りに思って
生きて死んだ。そんな当主もいた事を時々は思い出して
欲しかった。
羽太が胸中で呟くと、
まるで返事でもするように桜の梢がさらりと揺らめき、笑ってくれた。



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