「咲かない桜の桜守」
最終章

咲かない桜の桜守 51

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その翌日の朝早く、
羽太は松田と二人で平家桜を訪れた。
青みがかった山麓に朝霧が流れる山岳地の春の朝は、
凛として冴えわたり、冬のコートを着込むほど冷えている。
それでも今朝は花見の観光客らしき人達も、まばらにいた。 

中年の男性と女性が平家桜の周囲にめぐらされたロープ越しに、
枝振りをしげしげと眺めている。
「薬害に合ったって聞いてたけど、ひどいわねえ。
樹齢八百年の桜なのに……」
「こうなったら、もう枯れるしかないんだろうな。可哀想に」
二人は破れた傘の骨のようになってしまった平家桜に、
落胆の声をもらし、写真に撮ろうともしなかった。
その夫婦の他にも犬の散歩がてら、桜を見上げる人もいたが、
彼らはほとんど足を止めず、早々に公園を立ち去った。

散策していた人々が公園から姿を消した後、
羽太は松田と一緒に平家桜に歩み寄る。 
「……ねえ、松田さん」
羽太は桜の根元に目を移した。
「昨夜は雨って降ってました?」
「……いや、降ってないだろ。路面も濡れてなかったし」
「風もなかったですよね」
「ほとんどなかった。咲き始めの桜が散るような風じゃない」
「だったら、どうして急に散っちゃったんだろ。
昨夜はあんなに咲いてたのに……」
羽太は頭上の枝と足元を交互に見ながら呟いた。

残された枝に、昨夜突然八分咲き近く開かせた花々も、
今は花弁を落としたガクのみだ。
朝露が光る早緑の芝に、薄紅色の桜の落花が可憐に色を添えていた。

「じゃあ、きっとこいつが俺達だけに見せてくれた、
内緒の夜桜だったんだろ」
「……えっ?」
「昨日は小泉さん達やお前に言う前に、
主幹だけしか残せないからなって、こいつにも言った。
だから、こいつなりに最期の意地で花、咲かせたんじゃねえのかな」
さすがに羽太も俄かには信じがたい気がしたが、
松田は艶然と笑んでいる。
しかし、そのとき上から散り遅れの花びらが舞い落ちて、
二人の目の前を横切った。
松田と桜を見ていると、
その一枚の花びらが松田の言葉に「そうだ」と返事をしたような、
そんな気がしてならなくなる。

「……そうですね。僕達も、しばらくお別れですからね」
主幹から再び枝が伸び、その枝が花をつけるまで、
一体どのぐらいの歳月を要するのか。羽太には想像もつかなかった。
「俺もいろいろ樹を診てきたけどな。桜がいちばん人間に近い気がしている。
会いに行けば笑ってくれるし、さよならも言う」
松田は進み出てロープを跨ぎ、桜の幹へと身を寄せた。

「松田さん……」
松田はいつものように主幹に抱きつき、目を閉じる。
耳を押し当て、樹液の音を聞いているようでもあり、平家桜の声なき声に、
傾聴しているようでもある。
けれど、その抱擁がいつにもまして熱く長く感じられ、
羽太の胸の中に苦いものがこみ上げる。

「そうしてると、やっぱり美人と抱き合ってるみたいに見えますね」
しつこいかもと思いつつ、嫌味のひとつも言いたくなるような光景だ。
羽太は小さく息を吐きながら苦笑した。
すると、幹から胸を離した松田が含み笑い、軽く羽太を手招いた。
「何ですか?」
呼ばれるままにロープを跨ぎ、松田の前まで行った途端、
腕を掴まれ引っ張られた。 
「ちょっ……、なに、急にっ」
「いちいち桜に妬いてんじゃねえよ。お前だって可愛いだろ」
羽太はこんな人目がある場所で、いきなり何をするのかと、
身を捩らせて暴れたが、ぎゅうぎゅうに抱きしめられて逃げられない。



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