「咲かない桜の桜守」
第五章

咲かない桜の桜守 32

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「これが治療と言えるかどうかは、わかりません。
ですが、主幹の主根が枯れる前に、主幹以外は支幹を可能な限り取り除き、
主根にかかるる負担を少しでも軽減するのがベストです。
桜は感染症に弱い樹ですから、切断口から病気にかからないよう、
万全の措置は私が取らせて頂きます。
また、冬には毎年根付ぎを続ければ、必ず平家桜は再生します」     

つまり、八百年もの歳月を経て平家桜が創造した絢爛豪華な枝振りを、
生命力の象徴のように雄々しくうねる支幹を全部、根を守るために切除する。
それが樹木医としての最終的な判断だ。
八百年の年月を無に帰すしかないという宣告だ。
すると、同席していた職員も、結局それは治療ではなく倒木だと言い、
身を乗り出して怒鳴りつけた。

「どうして伐らずに治せないんだ! あんた、有名な樹木医だろ!」  
「うちは店の菓子の包装紙にも平家桜を使ってるんだ!
その桜を丸裸にされたりしたら商売できねえ。あんた俺らに死ねって言う気か!」
金切り声を張り上げたのは、公園内に店を構える和菓子屋だ。
平家桜は地元の銘菓だけでなく、多くの地酒や土産のモチーフでもある。
その平家桜が裸にされては大損害だ。店が成り立っていかないと、
店主は肩を震わせる。
「何とか……、何とかして最低限今の姿で持たせて頂けませんでしょうか……」
「お気持ちはよくわかります。でも、桜の枯死を回避するには、
夏までに極力上物を減らすというのが、私の最終的な判断です」      
縋るように腰を浮かせた店主の妻の眼差しに、松田は苦悶の表情を浮かべて告げた。
それでも主張は覆さない。
そして、まさか東西南北十数メートルにまで及ぶ支幹も伐採するなんて
想像すらしていなかった羽太もまた、その後も続いた喧騒を、
茫然自失で眺める事しかできずにいた。 

あり得ない。
羽太は胸の中でひと言だけ、なじるように呟いた。
それなら、除草剤がもられたと判明した後の一か月間、
松田と二人三脚で積み重ねてきた労力と時間は何だったというのだろう。
羽太は平家桜がこうむったダメージを、最小限に留めるためにしているのだと、
思っていた。だからこそ、松田の指示にも従った。
羽太は隣で立ち上がったままでいる松田をゆっくり仰ぎ見た。

それなのに。
それなのにとしか言葉が出ない。出なかった。
松田は平家桜のダメージを最小限に留めるどころか、平家落人の姫君が、
手づから植えた苗木姿に限りなく近く戻すしかないと言う。
平家桜を代々守り継いだ三浦家の尽力は何もかも、
水の泡に帰してしまう。
だとしたら、一体今日まで何のために昼夜問わずに平家桜を見に行って、
収めた動画を送り続けてきたのだろう。

羽太は、とてつもない無力感に襲われた。
衰弱した平家桜の延命を図るため、負担を少しでも軽減するため、
支枝を剪定する事は、やむを得ないと思っていた。
まさか支幹まで、全部切り落とせとまで言われるなんて、頭になかった。
あり得ない。
羽太は虚脱したまま、壊れたように胸中でその言葉だけをくり返した。

上下左右に複雑に支幹を広げた平家桜は、もう二度と見られない。
松田は、あの姿は永久に失われてしまったものとして、
記憶の彼方に葬り去るしかないという。
それが樹木医としての最善で最良の判断なのだと、結論づけてしまっている。

それでも羽太は心のどこかで叫んでいた。
たとえ無理だと言われても、諦めるしかないのだと言われても、返して欲しい。
返して欲しい。
毎年人々の心を湧き立たせ、躍らせた金襴緞子の花嫁姿そのものの、
幸福の絶頂にあるような平家桜が、また見たい。
薄紅の花を密に咲かせた笠型張りの枝越しに青い空が見たかった。
澄み渡るあの青い空を見上げたい。


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