「咲かない桜の桜守」
第五章

咲かない桜の桜守 30

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全国の古木に除草剤を注入し、倒木させた材木商の犯人は、
平家桜の関与も自供して逮捕され、既に起訴もされた。
羽太は怒りの矛先が松田に向かわないよう釘をさした。 
だが、観光客が引けた頃合いに祭りの後片付けを始めたが、小泉は険しい顔を崩さない。
二人で公園内の雪洞を外したりしていても、普段は冗舌な彼がむっつり黙り込んでいる。
羽太は気まづい空気を堪えつつ簡易テントを解体し、
小泉と二人、それを公園事務所へ運んでいった。 

その後もう一度公園に戻ったが、露店も早々に撤収され、祭りのスタッフ以外に人影もない。 
山際で、ゆるくたなびく茜雲。
閑散とした公園は夕映えに染まり、ぽつんと佇む平家桜が長い影を落としていた。
そして、その孤高の桜に寄り添って、幹に触れる男がいる。
立ち入り禁止のロープが張られた中に入り、まるで桜を労うように、
じっと掌を当てている。
「……松田さん」
瞠目した羽太の声に反応し、松田が顔を振り向ける。
珍しく紺のス-ツにネクタイを締めた、ビジネス仕様の松田を視界に捉えた瞬間だ。
羽太は思わず駆け出した。

「松田さん……っ!」
松田の名前を呼ぶたびに、桜祭りの間中、感じ続けた心細さもふき飛んだ。
松田もまた羽太を見つめたまま、おぼつかないような足取りで、
ふらりと桜から離れかけた時だった。
二人の間に思いがけなく割って入った小泉が、松田を鋭く睨みつける。

「先生。よろしければ、少しお時間を頂けませんでしょうか?」
黒縁眼鏡がトレードマークの丸顔が険をはらみ、瞳が怒りに燃えている。
慇懃な物言いが、露骨に松田を責めていた。
羽太は慌てて小泉の前に回り込み、松田を背後にかばい立つ。
「小泉さん、あの」
「三浦さんも同席して頂いていいですか? 公園の事務所に役場の桜祭りのスタッフと、
桜祭りに出店して下さった皆さんに集まって頂いていますから」
 
小泉は有無を言わさぬ強い口調で言い放ち、さっさと一人で歩き出す。
日も暮れた春の宵闇に、プレハブ建ての事務所の窓が煌々と白い光を放っていた。
その、ささやかで寒々とした建物に、
桜祭りに関わった一同が顔を揃えているという。
羽太は嫌な予感しかしなかった。
「松田さん……」
縋るように隣の松田を見上げ、羽太は頼りなく声を震わせた。
「大丈夫だ。俺も平家桜をどうするのか、話し合いたい事がある」
行こうと、松田は怯える羽太の肩をぽんと叩き、雄々しい一歩を踏み出した。
松田の足取りににも背中にも、何かしらの決意と覚悟が透けていた。

松田は自分が村民から非難の集中砲火を浴びるとわかっていて、
それでもその場に向かっている。
それなのに、松田に治療を依頼した当人が怯んでいてどうすると、
ぐっと拳を握り込む。松田に責任をなするつける事なんて断じてできない。
小泉にも村民にも絶対にそれだけはさせないし、させてはならない事だった。
たとえ彼らを敵に回しても。
羽太は悲愴な決意を胸に秘め、松田の後を追いかけた。



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