「咲かない桜の桜守」
第五章

咲かない桜の桜守 29

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確かに松田が言うように、昔から桜は霊力を持ち、
人の言葉を解すると言われてきた。
だから羽太は平家桜の前では二度と、不安を口にはしなかった。
だが今、羽太が見上げる平家桜は去年のそれとは全く違う。     
 
四方に伸びた桜の支幹は苔ごと茶褐色に変色し、
瑞々しさが失われてしまっている。
今日まで電話やメールで連絡を取り合ってきた松田の見解では、
根が吸い上げた水分が支幹まで充分に行き渡らず、
乾燥してしまっているのが遠因との事だった。
その支幹から派生する笠型張りの垂れ枝も、あちこち剪定されているために、
隙間だらけになっている。
しかも、かろうじて残された枝も先細りに細くなり、春風に力なくなび様子は、
幽霊柳のようだった。

毎年、薄紅色の滝のように青空を埋め尽くしていた絢爛豪華な花振りも、
痩せ細った枝に残された蕾が、ちらほら咲かせているだけだ。
桜祭りの当日になり、
実行委員のスタッフのパスを首から下げている羽太は、
「今年は、まだ三分咲きですか?」 
「これで満開なんですか?」
と、観光客から何度訊ねられたか、わからない。

もちろん役場のホームページや地元紙などでは今年の事情を説明し、
ありのままの写真も掲載した。
それでも、そうとは知らずに来てしまう高齢者層も多いのだ。
平家桜は毎年咲くものと、疑いもせずに足を運んで来てくれた、
地元民にも観光客にも、申し開きようがない。

「本当に申し訳ございませんでした……」
落胆も顕わに引き返す花見客に、羽太ははひたすら頭を下げて詫び続けた。
八つ当たり気味に睨まれたり、
聞こえよがしに舌打ちされたりするたびに、松田を脳裏に描いて耐える。
動じるな。
自分たちは、できる限りの事をした。
とっくに朽ちていたはずの桜が三分咲きでも花をつけた。
それこそ奇跡に近いのだ。

公園内にはテントを張った休憩所も茶席も設けられている。
しかし、花見客のほとんどが休む事なく去ってしまう。
当然、名物の饅頭や地酒の出店に寄る客もなく、手持ち無沙汰の店主達も困惑顔だ。
早朝から羽太も立ちっぱなしで足も腰も痛かった。
けれど、それより気持ちでくじけまいとして自分を叱咤する事に、
どんどん消耗させられる。
羽太が思わず溜息をつくと、傍らにいた小泉もつられるように嘆息した。

「いやあ……、今年は散々だったな」  
「もしかしたら、今年はいっそ桜祭りは中止にした方が、
良かったかもしれないですね……」
 
遠方からの花見客だけでなく、臨時に露店を出してもらう土産物屋や和菓子屋などにも、
赤字を出させてしまうだろう。
今年の桜祭りは例外として週末の土曜日と、
日曜日の今日の二日間のみの変更した。
それでも、今年は誰にとっても失望感しか残らない春になってしまうのだろう。
それが何より羽太には悔しかった。

「今日で桜祭りも終わりだけれど。松田さんは来ないんだ……」
小泉が羽太にも聞こえるように、ひとりごちた。 
口調には、あからさまな皮肉と不満が混じっている。

「今日の夕方には、こちらに来られるっておっしゃっていましたから」
「じゃあ、結局平家桜がこんな状態だって事は知ってるんだね? 
これでもずっと治療してたって言うんなら」
その剣呑な物言いに松田への非難を感じ取り、羽太は必死に言い募る。
「松田さんには桜の写真を毎日メールで送っていたから、ご存じです。
ただ、松田さんも今回みたいに人為的に枯らされた、
桜の再生なんて不可能だっておっしゃったのに、こっちが無理を言ってお願いしたから、
一生懸命治療して下さったんです。
だから、松田さんを責めたりしないで下さい。元はと言えば毒を射った犯人が悪いんです。
平家桜がこうなったのは、松田さんの責任じゃありません」



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