「咲かない桜の桜守」
第三章

咲かない桜の桜守 23

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「どうしたんですか? 小泉さんまで」
「この前、三浦さんに頼まれた看板、立ててたんですよ」
小泉は足元の木片やハンマーを片付けつつ、屈託のない笑顔で言った。
平家桜を囲った綱の外に『立ち入り禁止』の看板が、
役場名義で四方に立ててある。
そのロープの内側では、マスクをした松田が噴霧器を持ち、
桜の根元に何か液体を撒いている。
少量撒いては土の湿り具合を目視で確かめ、また少し撒き足すという、
いつもながらの慎重さだ。

「松田さん、それが消毒薬ですか?」   
綱の外から身を乗り出させて聞いた羽太を、松田は横目でちらりと見た。      
「一応農薬だから近寄るな」
「あっ、すみません」
羽太は慌てて身を引いた。
まるで、松田に会えてはしゃいでいたのをたしなめられた気さえした。
自戒しているつもりなのに、気がつけば声や態度に出てしまう。
飼い主に叱られた犬のように悄然として退くと、
小泉が険しい顔で桜をじっと見上げていた。

「そろそろ市街の旅館には、宿泊の問い合わせも来ているみたいだし。
役場のホームページでも、
桜の今の情況を説明しないといけないなって話してて……」
「そうですよね。こんな風になってるなんて知ってたら、
来なかったって人もいるでしょうから。正直に言わないと」
羽太は小泉と顔を見合わせ、溜息をついた。

壮麗だった垂れ枝も剪定されてみすぼらしくなり、
巨木の苔むした幹だけが、素人目にも悪目立ちしてしまっている。
これでは花が咲いても、見栄えがするとは思えない。  

「旅館の人もそうでしょうけど。お土産屋さんも飲食店の方達も困りますよね。
そうなると」
「この辺りの商売は、平家桜の花見が一番の稼ぎ時だからなあ……」
伏し目がちに答えた小泉が苦りきった顔をする。
平家桜の治療には最善を尽くしている。
だが、一方では現実に則して対処するべき事項を決断する時期も迫っている。
こちらの都合で治療を焦らせて解決する問題ではないだけに、
やり場のない悔しさが、ふつふつとこみ上げる。

もがけばぼがくほど諦念の泥沼に呑みこまれ、
ともすれば「もう無理なんじゃないか」という、弱音が口をついて出そうになる。
そんな羽太と小泉の重苦しい沈黙を打ち破るように、
松田が「終わった」と、二人に声をかけてきた。

「イチョウ病は初期段階だったから、今日の殺菌消毒で処置できるはずだ。
気温が上がる前だったから、進行も遅かったんだろう」 
「本当ですか?」         
「根付ぎの経過を含めて、もうあと少し様子を見よう」
微笑した松田の目元には、ほっとしたような安堵の色が浮かんでいた。
それが何より羽太を励まし、力づけた。

「ありがとうございました。わざわざ遠方から足を運んで頂いて」
羽太は腰からふたつに折れるように、何度も松田に頭を下げて礼を述べた。
すると、隣の小泉も畏まって一礼した。
「今後とも、どうかよろしくお願いします。こちらとしても、できる限りの
お手伝いはさせて頂くつもりです。大型クレーンや重機の手配が必要でしたら、
私の方に連絡して下さい」

これまで松田をあからさまに毛嫌いしていた小泉も、
真摯な声音で申し出て、あらためて自分の名刺を差し出した。
「全力を尽くします」
松田は素早く軍手を外し、小泉の名刺を両手で折り目正しく受け取った。
安請け合いの返答を長々と返さない分、松田の誠意が
羽太の胸にも波紋のように広がった。
目頭まで熱くなりかけたものの、羽太はこみ上げる涙を誤魔化すため、
背後の桜を仰ぎ見た。

医者の松田が諦めないと言っている。
それなのに、家族の自分が先に諦めてどうすると、
羽太は自分を叱りつけた。

たとえ今年の開花は諦めざるを得なくても、平家桜は枯らさない。
人間のエゴと欲で奪われかけた桜の命は、
人の手で繋ぎ止める。
そうでなければ何百年もの年月を、ただ厳粛に生きてきた桜に人として、
申し訳が立たない気がした。絶対に。
羽太は決然と肩をそびやかせ、
情けない自分の弱気を自分自身でもぎ取った。



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