「咲かない桜の桜守」
第二章

咲かない桜の桜守 16

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「今の時点でやれる事は全部した。
このあと何をするかは、根付ぎの結果足次第だな」
脚立を閉じて地面に置き、松田は淡々と説明した。
また、桜の根元に散乱したスコップや薬剤も道具箱に整然と収納し、
腕時計で時間を確認する。
やるべき事は全部した。だから帰宅する。そんな当たり前の事が、
羽太には凍りつくほどショックだった。

引き止めたいと思っても、何の理由も浮かばない。
もうここで、する事はなくなった。そう断言した松田の事務的な言い方が、
羽太をひどく傷つけた。
ああ、そうか。そうだろうなと頭は既に理解して、ピリオドを打っている。
残されたのは感情だ。
平家桜の今のこの状態を知りながら、瀕死の患者を置いて去る。
冷たい医者を責めたいような気になった。

「一週間したら、根付ぎの経過を見に来るから」
苦笑のような吐息が聞こえ、はっとして羽太は目を上げた。
視線の先には弱ったように眉を下げ、口元だけで微笑んだ松田がいた。
「すみません。……急な依頼だったのに、こんなに良くしてもらって、
ありがとうございました」
羽太は慌てて礼を述べた。二、三度忙しなく頭を下げて退いた。
本当に突然の依頼だったのに、快く引き受けてくれたのだ。
感謝こそすれ、帰る彼を非難するなんてどうかしている。羽太は理性を総動員して
笑顔の仮面を貼りつけた。

「あと、依頼費のお支払いもしたいんで、お手数ですけど請求書を送って
頂けませんでしょうか。交通費も、こちらでお支払させて頂きます」
無理をしているせいなのか、早口になっていた。
松田は畳んだ脚立を肩に掛け、道具箱を持ち上げながら訝るように
丸い目をして羽太を見る。
「支払いは治療が全部済んでから請求する。だから、また様子を見に来るって
言ってるだろ」
松田は羽太の頭に手を置いた。
駄々をこねる子供をあやすようにぽんぽんと、頭を軽く叩かれる。

「先に駐車場に戻ってる」
「お疲れ様でした……」
羽太は最後に深々と頭を下げて労った。
気を抜くと、涙が出そうになっていた。松田には彼の治療が必要な樹が日本中に
存在する。明日には別の樹の元に駆けつけて、治療に専念するのだろう。
そうなれば平家桜の事なんて頭にないに違いない。

次から次に自分をもっと落ち込ませ、傷つける光景ばか浮かんでは、
いっそう胸をえぐられる。羽太は今度は夕映えの空を仰ぎ見た。
瞬きを何度かしたあとで、恐る恐る遊歩道に目を向けた。

シーズオフは公園に外灯は点されない。

閑散とした公園を足早に去る長身が、あっという間に夕闇に紛れて小さくなる。
途中で足を止め、羽太を待ってもいなかった。
羽太は思わず目を逸らし、冷えた両手をコートのポケットに突っ込んだ。
予測していた通りのあんな背中、見なければ良かったと後悔した。

平家桜に関しては、松田の中では一区切りついている。
今、彼の頭にある樹は別の樹だ。
標高地の夜気の冷たさが足元からしんしんと染みてきて、
吐く息の白さが際立った。

羽太も帰ろうと、心の中で呟いた。先に戻った松田を駐車場で待たせている。
帰り際、見上げた平家桜の枝振りは
三分の二以下になっていた。
ひと回り小さくなった黒影が身体の中で吹きすさぶ寂寥を駆り立てた。



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