「死か降伏か」
第三章 LOSE-LOSE

死か降伏か 61

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「確かに私は今度の政変では、下げなくてもいい頭を下げて回らせられました。
それもみんな、あなたが佑輔を使うだなんて言ったせいだ」
 
逆毛をたてた猫のように威圧する沖田の手から銃を取り戻し、
千尋は伏し目がちに淡々と答えた。
そうして、回転式の弾倉から弾をひとつ掌に受け、指でつまんで検分する。

「こんな粗悪な弾丸では銃身を痛めます。いずれ発射と同時に暴発にもなりかねない」
 
苦々しげに呟くと、千尋は沖田の銃の弾倉からすべて弾を取り除き、
代わりに自分の銃から出した弾を詰め直した。
続いて片手で軽々と連射して、硝煙をふっと吹き消すと、
憮然としている沖田に銃を差し出した。
片手間に千尋が撃った弾はすべて的の中心の黒円を寸分なく撃ち抜かれたからだった。
そして、返されたのは銃身や握杷あくは(グリップ)に
金箔の装飾がほどこされた豪奢な銃の方だった。

「ですが、あなたも本心では私を恨んでおいでのはずでしょう。
何しろ、あなたにとって身内も同然の土方や近藤の顔に泥を塗った私です。その私を寝ずに駆けずり回らせて、
大切な上役の仇討ちをしたつもりなら、これで気が済んだんじゃないんですか? 
『LOSE-LOSE』ですよ」
「えっ?」
「痛み分けだということです。違いますか?」
 
問い返してきた千尋の顔に赤い夕日が斜に射した。
 
「それじゃあ、あなたは何もかも承知の上で、私の命に従ったって言うんですか?」

英国への六万両という途方もない金額の賠償金を肩代わりすることで、
薩摩藩の後ろ盾となった時点で千尋はもう、会津藩も新撰組も支配下に置いたようなものだった。
もちろん長州藩が京を追われることなど、あの時点で予測がついていたに違いない。
にも関わらず、どうして自分なんぞの命に従い、朝廷の攻略などに臨んだのか。
 
沖田はこの数日間ずっと解せずにいたのだが、
自分の中に少なからずくすぶっていた千尋への遺恨を少しでも晴らしてやるため。
そのためだけに自分のような一平卒の手足となって奔走したというのかと、
沖田は茫然自失になっていた。

やがて千尋は他流試合で引き分けたように晴れ晴れとした顔を上げ、
唖然としている沖田の掌から銃を取り上げ、沖田の帯にその銃身をねじ込んだ。
沖田の銃から取り出した弾は、藻で真緑に変色した庭の池に千尋が全部投げ捨てた。

「銃だけ差し上げたのは片手落ちでした。私の弾もお分けしましょう。
佑輔に言いつけておきますよ。
できるだけ早いうちに、新しく開校する今出川の洋学塾まで取りにいらっしゃい」
 
千尋は沖田の返事を待たずに踵を返し、寺を出た。
黄金色に輝くすすき野に初秋の風が吹き渡り、千尋の細いうなじにも束ねた髪がなびいた。
後ろ姿も彼は息を呑むほど美しい。
男としても武士としても、とてもじゃないが、敵わない。自分なんぞ足元にも及ばない相手だと
沖田はしんしんと胸に迫るような絶望を覚えていた。

彼はいったい自分にとって味方なのか敵なのか。
いくら問い質そうとも、千尋に答えるつもりがないのなら無駄なだけということは、わかっている。
それでも沖田は訊ねたかった。
あなたは久藤佑輔に特別な感情を抱いているのか、いないのか。
まったく関わりがないはずの自分に、どうしてこうまで肩入れしようとするのかと。

沖田は千尋が門から出ていくと、雁が列をなす夕映えを仰いだ。




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