「ホワイトナイト」
第三章

ホワイトナイト30

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「陽介、さ……っ」
「大丈夫だ。お前は前に出て来るな」                         
 猛を背後に押しやりながら、英語で二人を威嚇する。その頃にはもう左右の店からこちらを窺う客もあり、男達は舌打ちしながら細い路地へと姿を消した。   
「……大丈夫か?」
 陽介は呆然自失で立ちすくむ猛を再び胸に抱き込んで、宥めるように背筋を擦った。猛が瞳を戦慄かせたまま、それでも小さく頷くと、背がしなるほど抱きしめられる。  

「外国人観光客が増えるのはありがたいけど、ああいう奴らも増えるからな」      
「びっくりした……」
 陽介の腕の力を感じるうちに、今更のように恐怖がこみあげ、膝から力が抜けていく。足元から頽れそうになりながら、咄嗟に陽介にしがみついた。
「……猛」
 頭の上で切なげに囁き、陽介が抱きしめる腕に力を込める。
 しかし、騒ぎを聞きつけ顔を出した酔客達も既に店に戻ったとはいえ、陽介の仕事相手の店の前だ。なのに狂おしいほど抱きしめられて、猛の方が慌てて言った。          

「よ、……陽介さ、ん。僕もう、大丈夫です。大丈夫ですから……」         
「大丈夫じゃねえだろ。こんなに震えて」
「……ほ、本当にもう」
「ここなら俺んちの方が近いから、……ちょっと寄って休めばいい。な? 今日はもう泊まっていけよ」             
「そんな……、大袈裟ですって。僕んちだってすぐそこですから」
 猛は咎めるように語気を強め、その胸の中で身悶える。 
 それでもぎゅうぎゅうに抱きつく男を宥めすかして引き剥がし、猛はほうほうの体で逃れ出た。まるで熊にでもじゃれつかれたように困憊し、よれたコートを正して告げる。

「ありがとうございました。失礼します」  
 まだ物言いたげな陽介に問答無用に言い置いて、石畳の坂を下り始めた。なぜだか鼓動が怪しく乱れ、不穏に早鐘をうっていた。
「じゃあ、送って行く」              
「大丈夫ですって。近くなんだし」       
「待てって! さっきの奴らが待ち伏せしてたらどうすんだ」
 人通りのなくなった石畳に二人の靴音が重なった。気持ちも頭も混乱していて目眩がしそうになっていた。それなのに追いついてきた陽介に腕を掴まれて、振り向きざまに払いのける。
「いい加減にして下さいっ!」
「挨拶だろうが、あんなのは! イリーナはただの知り合いだ!」
 猛が声を荒げると、向こうも負けじと言い返してくる。けれども、失念していた彼女の話を蒸し返されて、猛は思わず詰め寄った。 
「挨拶だったらするんですかっ! ただの知り合いにもあんなキス!」          
 まるで恋人の不実を責めるようにヒステリックに叫んだ直後、自分で自分に瞠目をする。同じように一瞬ひるんだ陽介から身を翻して逃げ出すと、月夜の街道を走り抜けた。 

 あんなキスをとなじったり、知り合いだろうと言い訳したり。
 自分も陽介もさっきから何を言っているのだろう。彦坂旅館の裏にまわり、瓦葺きの門をくぐりかけると、舌打ち混じりに獰猛に肩を掴まれる。 
「すいません! あの。僕、なんか酔っていて……」
 猛が酒のせいにして、とにかく切り抜けようとした時だった。
 掴まれた肩を黒板塀に押しつけられて、猛の頭が前後にぶれる。驚愕している間にも、陽介の指に顎をすくわれ、唇で口を塞ぎこまれる。




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