「死か降伏か」
第三章 LOSE-LOSE

死か降伏か 48

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千尋の居室に番頭の花村が、英仏蘭露、支那語の新聞を
ひと抱えにして運び込む。
文机いっぱいに広げた中から選別した記事を切り張りするのが千尋の朝の習慣だ。
勤勉で緻密な性格だと、花村は思っていた。
五ヶ国語分の手引きも文机に積んではいるが、
千尋がそれを手にすることは滅多にない。
 
「申し遅れましたが……」

と、花村は膝の上で着物の袖を繰りながら、
言いにくそうに切り出した。

「昨夜は久藤さんが泊まっていらっしゃることをお伝えできずに、
申し訳ございませんでした。お部屋に戻られて驚かれましたでしょう」
「ああ、いいえ。そんなことは構いません。
私が帰宅したのは花村さんも、お休みだった時刻でしたしね。
このところ、私も出たり入ったりしていましたから」
 
千尋は、その言葉通り何の遺恨もないような顔と口調で言い述べて、
紙面に忙しなく視線を走らせているだけだ。

「佑輔も、家を焼け出されて不安なんでしょう。
訪ねて来たら、しばらく置いてやって下さいませんか?
ご面倒をおかけして、申し訳ございませんが」
 
口早に答えたあと、やがて文机の前を離れ、
窓際の洋椅子に投げ出すように体を沈めて目を閉じた。
既に朝から疲れきっているように黙り込んだ年若い主人に花村が、
そっと労いの声をかける。

「お茶をお持ちしましょうか?」
「いいえ。待って下さい。花村さん」
 
千尋はふいに椅子を離れ、窓際へと駆け寄った。
続いて子供のように花村を手招き、窓の外を指さしながら上擦った声で言いたてる。

「見てください、ほら。会津兵です」
「変ですねえ。どうして今頃」
 
花村は千尋の隣で身を乗り出して呟いた。
狭い路地を逆行する濁流のように、藩兵の行列が一糸乱れず
亰の北東を目指し、進んでいる。
京都守護職の会津藩が駐屯するく黒谷金戒光明寺くろたにこんかいきょうみょうじ方面だ。
 
「藩兵の交替は、二日ぐらい前にありませんでしたか?」
 
京都守護職として召喚された会津藩は、国元の在府常備兵と亰の旗下はたもと守護兵を、
毎年一回交替させる。
その新たな一陣が三日ほど前に京入りし、
国元へ帰される兵の出立も、二日前に済んでいた。
 
「あれは、国元に帰されるはずだった兵員です」
「そうなんですか? では急遽、呼び戻されたわけですね」
 
言われてみれば、藩兵ひとりひとりの顔色も冴えない。憮然とさえしてして見える。
一年ぶりでようやく国に帰れるかと思いきや、
突然戻されたりなどされればきっと、誰でもああいう顔になるだろう。
たとえそれが務めでも。
 
「しかし、なぜまた急に。
このところ、攘夷浪士の辻斬りだの押し借りだのが一段と増えたせいでしょうか」
 
花村がしきりに首を捻る様を楽しむように千尋は、ほくそ笑んでいる。

「花村さん。どうやら私もようやく、ひと息つけそうです」
「はあ。左様ですか」
 
事情はさっぱり掴めなかったが、千尋が嬉々としていることだけは理解した。
千尋はもとより、千尋を取り囲む人々にとって不測の事態でなければ
自分はそれで構わない。
花村は隠し事をされようと、それでいいと思った。

「では、私は千尋さんが持っていらしたコーヒーでもお入れしましょうか」
 
あの何ともいえない苦い汁が『気つけ薬』になるのだと言い、千尋は好んで飲んでいる。
花村には湯に煤を溶かして飲んでいるとしか思えなかったが、
このところ続いた激務で疲労困憊の主人のためにと席を立ち、
何事もなかったように部屋を出た。




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