「死か降伏か」
第二章 綾なす姦計

死か降伏か 23

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「久藤さんは、町人の千尋さんが京都守護職ですら手出しできない人だなんて、
考えもしなかったはずですよ。
しかも、今や政権の要といってもいい幕府の外国奉行が後盾です。
慶喜公や堤さんは当然でしょうけれど、
私ですら知らされてたのに、
自分だけは蚊帳の外に置かれてたなんて傷つきますよ。そうでしょう?」
 
花村は優しげな面立ちに柔和な笑みをたたえて言った。
そして、持参してきたまな板を平らな庭石の上に置き、スイカを包丁で切り始める。

後片付けの手伝いに蔦屋の手代や女中も何人か来ていたが、
花村も、いつのまにかいたらしい。
また、差し入れにスイカを受け取る佑輔を見て、
指示されなくても蔦屋まで、まな板と包丁を取りに戻っていたのだろう。

「どうして教えてさしあげないんです?」
「さあな」

花村に切り分けられたスイカを渡され、堤は憮然と受け取った。

「慶喜公と千尋が決めたことだ。俺にはわからん」

堤は三日月型に切られたスイカに食らいつき、種を足元に吐き出した。
とはいえ、血で血を洗う醜い政権争いから
少しでも佑輔を遠ざけたい。
千尋の思いは痛いぐらいによくわかる。
しかし、内情を知れば知るほど佑輔は、否応なくその渦に巻き込まる。

だとしたら、いっそのこと何も言わない。教えない。
たとえ裏切り行為と思われても恨まれても、そうすることで佑輔の盾になる。
そんな千尋の深い配慮をくみとるには、
佑輔はまだ幼すぎた。

「あいつはどうして千尋のことだと目の色を変えやがるんだ。面倒臭せえ」
 
堤は喚き散らして総髪の髪をかきむしる。
もともと色恋沙汰には疎い質だ。
だから三十間近になってすら、嫁の一人も得ずにいる。
そんな自分が衆道にまで言質が及ぶわけもない。

「なんだ。やっぱり千尋さんが口止めされてたんですね。あの人らしいな。
久藤さんには人の汚い裏側を
見せたくないと思っていらしゃるんでしょう」

案の定、花村は何も説明しなくても
一瞬で状況を理解した。

「……いっそ、お前の門下生にしてやりてえ」
「久藤さんをですか? とんでもない。私はあなたの門下生だった人間です。
とてもじゃありませんが、水戸藩附家老久藤家の御子息を
御預り申し上げる器じゃありません」
「それを言うなら、俺だって」

堤にとって気心の知れた花村は、
ここぞとばかりに愚痴も弱みも打ち明けることができる希少な存在だ。

「御謙遜を。堤さんは慶喜公にも千尋さんにも見込まれるほどの
御人です。私もあなたの門下生だったことが、今でも自慢なんですから」
「よく言うよ。歯が浮くぜ」

憎まれ口を返しつつ、それでも花村の懐深さに慰められ、
火付にあった衝撃が多少なりとも和らいだ。


「先生」
 
堤がスイカ二切れ目に手を伸ばしたとき、門下の男がやって来た。

「家主が今後のことで話があると言っています」 
「わかった。すぐに行く」
 
堤はすぐに腰を上げた。そして花村の肩に手を置いて、
すれ違いざま囁いた。
 
「千尋に何かあったら、また、すぐに俺に知らせてくれ」
「わかっています。私は、そのために任された蔦屋の番頭なんですから」

花村は力強く頷いた。
堤もまた、自分と千尋と佑輔の調整役を務めることができるのは、
万事において気が回り、剣の腕も申し分ない花村以外にないと全幅の信頼を
置いていた。

花村は、流れる汗を首にかけた手拭いで拭く門下生にも
冷えたスイカを分けてやり、すっかりいつもの『蔦屋の番頭』の顔に戻っていた。




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