「ホワイトナイト」
第三章

ホワイトナイト26

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「森下さあ」
「はいっ!」
 突然、腹立たしげに名前を呼ばれた森下は、その場で直立不動の姿勢を取った。
「料理は客のテーブル見ながら出せって言ってんじゃん。一品ずつ出せとまでは言わねえけどよ。あったかい料理、一度に全部出されたって困るだろうが」             
 たった今、運ばれてきた鉄板プレートの飛騨牛ステーキ。
 大鉢に盛られた鯉の旨煮や葱焼きなど、料理の皿が所狭しと並べられたテーブルを、陽介が不機嫌そうに指で叩いて嘆息した。

「はい! 申し訳ありません!」
 森下は平店員のように声を張りあげ、九十度に腰を折り曲げる。
「オーダー取った子を、そのテーブルのサービス係にしてあるはずだろ?」
「はい」
「だったら、ちゃんと指導しないと。バイトの教育は店長の責任なんだから」
「はい。申し訳ございませんでした」
 森下は猛から見ても気の毒なほど肩を落とし、しゅんとなって頭を下げた。猛は口を挟みかけたが、森下はすぐに照れ臭そうにうなじを掻いて笑みを浮かべる。 

「やっぱ陽介さんは凄えなあ……」     
「何がだよ」 
「ヤベえよ、絶対これ何か言われるよって焦ってると、絶対それ言ってくるじゃないですか」
「お前もかよ。わかってんなら直せって」
「わかってても、人に言われるまで直せないこともあるんです」       
「甘えやがって」   
「ちょっとぐらい甘えさせて下さいよ。店長なんて孤独な商売なんですから」

 森下は陽介の両肩を乱暴に揉みしだく。どうやら彼も瀬田同様、陽介の歯に衣着せぬもの言いも糧にできる人間らしい。猛はほっと安堵して、引きつった頬をほころばせていた。
「また飲みに行きましょう。絶対ですよ」  
「ああ、そのうちな」
「どうも、お邪魔しました。お連れ様もごゆっくり」       
 森下は猛に微笑みかけると、踵を返して部屋を出ていく。その後ろ姿は叱責されても、むしろ元気を得たかのように溌剌として晴れやかだった。
 話し込んでいるうちに冷めてしまった料理に猛が視線を移すと、陽介にぶっきらぼうに訊ねられる。

「……何?」
「えっ?」
「どうせまた、『そんな言い方は』とか考えてんだろ」  
 陽介は飛騨牛の味噌風味ステーキに箸をつけ、どこか投げやりな口調で問い質してくる。

「いえ、……僕。確かにさっきはあんな言い方しなくてもって、言いましたけど」
 猛は振り絞るように答えて笑んだ。 
 気の抜けたビールをあおり、どう言うべきかを考えていると、陽介は何かの気配を悟ったように箸を置いた。

「僕もそうなんですけど、代表とか店長とかって立場に立つと、周りも面と向かっては意見しなくなってきますし。それが楽な反面、不安なんです。本当にこれでいいのかって思っても、立場の下の人間にそんなこと聞く訳にもいきませんし、孤独なんです」 
 訥々とつかえながらも言葉を選んで言い述べる。時折正面の陽介を窺い見たが、陽介は真摯に居住まいを正し、黙って耳を傾けていた。 
「だから陽介さんみたいに、ちゃんとそれじゃ駄目だって言ってくれる人がいると、さっきの店長さんじゃないですけど、皆ほっとするんじゃないかって……」
 最後は気恥ずかしくなり顔を伏せ、堪らず声を消え入らせた。
 しかし、恐る恐る目を上げた刹那、毅然とした陽介の目に真正面から受け取められる。




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