「死か降伏か」
第二章 綾なす姦計

死か降伏か 20

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壬生浪士組が近藤派と芹沢派に分裂をきたし、粛清しゅくせいをもって組する以外に道はないと、
互いに機を狙っていたことは否めない。
しかし、それは隊の内情であり、蔦屋に関わりのないことだ。
思案しながら回廊に佇んでいると、
対岸から廊下を渡り、近づいてきた沖田がそっと掌を添えて囁いた。
 
「土方さん。蔦屋が目通りを願い出ています」
 
驚いた土方と目と目をかわして頷き合い、土方の後に沖田も続く。
中庭に巡らされた廊下を奥へと進むうち、
奥座敷で待つ蔦屋の背中が見えた。

夏大島の単衣に墨染めの羽織を重ねた後姿だけで、間違いなく美しい。
奥座敷の鴨居の下で会釈して、土方が当然のように上座に着くと、
蔦屋は深々と一礼した。

「蔦屋の千尋でございます」 
「土方です」
 
土方は茶で喉の乾きを潤した。 

「こたびは貴殿きでんに多大なるご迷惑をおかけした。この通り、陳謝致します」
「とんでもない事でございます。土方様。どうぞ頭をお上げ下さい」

土方が申し訳程度に頭を下げた時だった。
蔦屋は、すかさず白々しいほど慌ててみせる。かえって屈辱の増した土方が
面を伏せて堪えていると、
視界の先に紫色の風呂敷包みが押し出された。
 
「ご迷惑をおかけ致しましたのは、当方でございます」
「どういう意味です?」
「どうぞ、お納め下さいませ」 
 
蔦屋は自ら包みを解いた。
紫色の風呂敷包みが解かれると、真新しい和紙で包まれた小判の山が三つある。
沖田は廊下に面した障子に陰に控えて聞き耳を立てていたが、
思わず身を乗り出して瞠目した。

「なるほど」
 
と、土方は伏し目がちに失笑した。

「上納はしないが、見舞金なら出すとおっしゃる」

町人の分際で、壬生浪士組を虚仮こけにする気か。
土方は懐手ふところでにして腕を組み、抜刀ばっとうの衝動にも堪えていた。
何しろ、この男は幕府の外国奉行に重用される通詞つうしなのだ。表立って手は出せない。

すると、蔦屋はまっすぐに立ち上がり、
憤然とする土方に冷ややかな一瞥をくれて言い放つ。

「いかようにお取り下さっても結構です。金は金です。ご自由にお使い下さい」

続いて、廊下で控える沖田に優美な会釈を残し、
蔦屋は足音もなく立ち去った。

奥の間では、土方が和紙に包まれた小判を前に身じろぎもしていない。
沖田がかける言葉も見つからず、廊下で息をつめていると、

「だったら、蔦屋はどうして俺達に逆らう必要があったんだ」
 
土方は、ひとり言のように言い捨てた。

「三百両も出す気があるのなら、どうしてわざわざこんな騒ぎを起こしたんだ」
 
三百両あれば、失った隊士の穴埋めも可能になる。
目の上のたんこぶだった芹沢も、上意のもとに粛清できる。
これではやはり、蔦屋に窮地を救われたとしか思えない。

「さあ……。私には見当もつきません」
「興味ねえか? 蔦屋の腹の中なんぞ」

沖田にあまりにも他人事めいた口調でかわされて、土方は思わず
怒りの矛先を弟分の沖田に向けた。

沖田はもともと争い事を避けて通る質ではあるが、とりわけ色や欲が絡むとなると、
毛虫か何かに触れるように顔を歪めて嫌悪した。
 
「嫌だなあ。私に八つ当たりはよして下さい」
 
沖田はおどけるように首をすくめ、一目散いちもくさんに逃げていく。
案の定、土方は近藤からも沖田からも
疑惑と憤怒の嵐の中に、いつものごとくたった一人で残された。 




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