「死か降伏か」
第一章 OBEY

死か降伏か 3

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「袖の下をよこせってんなら、はっきりそう言え。腐れ壬生浪みぶろう!」

芹沢達の背後から、よく通る男の声がした。
直後に壬生浪士組の侍が四方八方に飛びのいて、自分の刀に手をかける。
それでも男は怯むどころか
ますます血気盛んに着物の裾を尻からげにして放言した。

「てめえら公儀御用こうぎごようだ何だの言って、金をむしり取っていやがるが、
こちとらてめえの体張って稼いだ金だ。
壬生浪なんぞに一銭だって渡しゃしねえっ!」

上背もなく体躯も華奢な総髪の男が、啖呵をきって芹沢の方へ向き直る。
帯に長脇差ながわきざしを差していたが、一本刀で大刀がない。
芹沢は侠客けんきゃくかとも思ったが、男はまだ少年のようにあどけない。

「旦那様!」

店の座敷で腰を浮かせた花村を総髪の男が目で制し、
あえて芹沢一派を店の中へと追い込むように、じりじり間合いを詰めてくる。

「お前がこの店の主人か?」  

と、芹沢は巨体を左右に傾けながら千鳥足で歩を進め、
酒臭い息を少年の顔に吐きかけた。
間近で見れば思った以上に年も若く、前髪を下ろしたばかりの容貌だ。


女のように顎が尖った小造りな顔で、色白なうえに円らな双眸。
鼻筋も品よく通り、唇の色も艶やかだった。髷を整え、
羽織袴に着替えさせれば、一国一城の主君で通る可憐で端正な顔立ちだ。

「抜けるか?」

と、芹沢は男の脇差の柄を扇でこづいて挑発した。

時勢柄、町人でも長脇差の帯刀だけは許されている。
それでも武士でもなければ、人は斬れない。
実際に斬った経験のない輩には人を斬ることはできないと、芹沢は自らの経験を通して知っていた。

しかし、呉服屋の主人だという少年は、
刀に手をかけた猛者浪人に包囲されても、顔色ひとつ変えるでもない。

長脇差の柄に手を添えたまま地を這うような足の運びも腰の据わりも堂に入り、
町人のそれとは思えない。

芹沢はやがて半歩退き腰を落とすと、右手で刀の鯉口こいくちを切る。
もしや町人を装った攘夷浪士やもしれぬ。  


「名を名乗れ」

芹沢は静かに誰何すいかした。

「馬鹿言っちゃいけねえよ。うちを、苗字帯刀の大店とお間違えかい? 壬生狼士の旦那さん」

答えた男がせせら笑って両手を上げた時だ。その一瞬を隙と捉えた浪士達が抜刀し、

「よせ!」

正気にかえった芹沢が制止をかけたその刹那、胸の中に肩を裂かれた隊士が倒れ込んできた。
花村は番台の下に隠し持った長脇差を鞘から抜いて、素足で土間に飛び降りる。
刀がくうを切り裂く音に獣じみた絶叫が重なって、
奥へ逃げる女中の悲鳴が芹沢の耳をつんざいた。

しかし、無駄に多い土間の柱や低い梁に切先きっさきを取られた隊士達は身動きできずに胴を割られ、
次々袈裟に背中を斬り裂かれる。
芹沢も大刀の柄を脇差様に短く握り、斬るのではなく槍のように
刀を突き出さざるを得なかった。


柱や梁を避けるため、店の外に出ようにも主人の男に出口を塞がれ、
奥に戻れば番頭がいて、壬生浪達は逃げ惑う。
同士のむくろばかりが土間を激打し、血の海の中へ伏せられた。

この店の造りはこうした大立ち回りを前提にした要塞だ。
芹沢が肩で息を喘がせていると、

白い顔に一文字に返り血を浴びた男がふいに振り返り、けんろのある目で芹沢を捉える。
男は怯みもせずに握った刀を上段に構え、不敵な笑みを浮かべていた。
「……斬るつもりか?」
芹沢は呟きながら退いた。町人が武士を?




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