「ホワイトナイト」
第三章

ホワイトナイト21

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陽介にすげなくされた瀬田にシンパシーを感じながら、表通りに出てきた猛を陽介が既に待ち構えている。宵闇よりは若干人通りは減ったものの、月明かりが冴々と照らす石畳。
 常夜灯が長身の影を濃く長く伸ばしていた。        
「何も、あんな言い方しなくても……」
 猛は傍に寄るなり、非難めいた口調で言った。 
 いくら綾という恋人がいるとはいえ、好意を抱いてくれる相手への最低限の礼儀ぐらいあるだろう。瀬田にかこつけ、溜りに溜まった不満を思わず口にすると、陽介は睥睨するように眉を寄せた。

「甘やかしたってしょうがねえだろ。向こうもこっちも仕事なんだし」     
「それはそうですけど、でも……」
「それよりお前。今日は夕飯どうすんだよ」     
 陽介はと語尾を濁した猛を尻目に、煙草をくわえて火を点す。           
「家に帰って食べますよ。だから、さっきから僕は言い方ってものをですね……」
「じゃあ、ちょっと俺につきあえよ」
 懸命に言って聞かせる猛の話を遮って、陽介が肩を抱きこんでくる。

「こんな時間にどこへですかっ!」
「飯だよ、飯。餡パンなんかで腹、膨れねえだろ」
「でも僕、お金持って来てないですから」
 陽介と二人で食事だなんて、緊張疲れするだけだ。面倒事は御免とばかりに踏み止まって抵抗すると、憮然と眉をしかめられた。
「しょうがねえなあ。今日は俺が奢ってやる」
 と、舌打ちをして、再び強引に歩き始める。
 そのまま肩を抱かれて行ったのは、街道添いの一角に数か月前にオープンしていた居酒屋だった。太い縄暖簾をくぐり抜け、威勢のいい掛け声とともに出迎えられると、店員らしき青年が陽介を見るなり瞠目をする。   

「陽介さんじゃないですか。うちの店長と打ち合せですか?」
「いや、今日は連れと飲みに来ただけ」
 陽介は背後の猛を顎先でしゃくり、いつものように傲然と訊ねる。
「予約してないけど席、空いてるか?」
「もちろんです。こちらへどうぞ」                          

 黒く煤けた天井の梁や囲炉裏。 
 古材を用いたテーブルに藍の座布団が敷かれた木の椅子など、民芸調のしつらえの店内は意外にも若い客層や外国人で埋まり、ほとんど満席に近かった。 
 その賑やかなフロアからは距離を置いた静謐な個室に案内されると、陽介は猛を奥の上座に誘い、自身はドアに近い下座に着いた。店員は二人の手元におしぼりと水を並べ、去り際に陽介に耳打ちをした。     

「後で店長からもご挨拶に伺いますんで」
「気い使うなって。仕事で来たんじゃねえんだし」
「そんなわけにはいきませんよ。陽介さんがいらしてるのに店長に言わなかったら、俺が後で叱られますから」
 苦笑しながらドアを閉める店員から、猛はやがて陽介に視線を移した。

「陽介さんのお知り合いのお店ですか?」   
「……ってか、店長の経営コンサルタント」   
「えっ? じゃあ、この店も成井さんがプロデュースされたんですか?」
「まあ、そんなもんだ」
 陽介はそっけなく答えると、落ち着きなくおしぼりを使い、水で喉を潤した。   
 旅館からパン屋から居酒屋まで、本当に手広く取引しているのだと感服しながら、猛は室内をぐるりと見回す。    

 こちらの個室はテーブル席とは趣を異にして、錆朱の壁に格天井。磨りガラスのペンダントライトに塗りのテーブル。アンティークチェアと、格調高い造りになっている。
 そして最後に、正面に座る陽介に目を戻した猛は、そういえば二人きりで食事をするのは再会以来初めてだったと、ふいに鼓動を跳ねあがらせた。メニューを開く陽介の顔が急に眩しく思えてきて、思わず顔を伏せていると、不意打ちのように陽介が言った。「お前。葱ってまだ食えねえの?」      




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