「ホワイトナイト」
第三章

ホワイトナイト18

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 不安を訴える房子を振り切り、フロントに戻ってきた猛を、すれ違いざま男性客が呼び止めて言う。     
「すみません。あの、これから夕食を取りたいんですけど、一人でも入りやすい店って旅館の近くにないですか?」
 照れ臭そうに訊ねられ、猛はすぐに街道添いのグルメマップを手渡した。

「こちらは郷土料理と地酒が自慢の居酒屋さんです。カウンター席もありますから、お一人様でも気兼ねなく楽しめると思います。それから、こちらはバースタイルのカフェですが、ワインと創作イタリアンが楽しめます」 
 丁寧に説明を施しながら、それとなく向かいの綾のカフェバーや、陽介がコンサルタントを務める居酒屋を客に薦めた。
「ありがとう。じゃあ、行ってみますね」      
「お気をつけて行っていらっしゃいませ」
 猛は男性客を門の外まで送り出て、慇懃に頭を下げて見送った。すると、猛の前に不遜な空気を纏った長身の人影ができる。猛は頭を上げなくても、誰だかすぐにわかる気がした。 

「お前。今日の夜、暇?」
「暇じゃありませんけど、何ですか?」
 猛は傲然と見下ろしてくる陽介を上目にしたきり、事務的に答えて顔を伏せる。
 アメリカでの生活が長かった影響もあるのだろうが、誰彼構わずこんな態度を取るから、無用なトラブルを引き起こすのだと、猛は苛立ちを顕わにする。             

 けれど、そんなことを自分が心配しなくても、陽介にはちゃんと有能なパートナーがいる。
 美人の綾と話しこむ陽介のくつろいだ顔が脳裏をよぎっていくたびに、どうせ自分なんかと思ってしまう。猛は素直に応じることもできないまま、いじけたように背を向けた。    

「新酒を使った新商品を考案中のパン屋で試作品の試食、頼まれてるから、お前も来いよ。主催者なんだし」  
「……わかりました。何時からですか?」    
「九時からだけど。……なんでそんなに機嫌悪いの?」
 ふいに砕けた口調で訊ねられ、猛はギクリと肩を上下させた。 
「……べ、別に普通……。全然いつも通りです」
「嘘つけ。さっきから目も合わせてこねえじゃねえか」
 気がつけば、いつのまにか陽介が黒塗りの板塀に手をついて、猛を囲いこんでいる。
 板塀を背にした猛は陽介に、頭の上からもの言いたげに覗きこまれて目を伏せた。まるで綾への嫉妬心まで見透かされているようで、いたたまれなくなってくる。
 だが、身体をよじって逃げようとしても、陽介の胸板に阻まれて、最後は悲鳴じみた声をあげた。
「わかりました! 大丈夫ですから、どいて下さい!」
 思わず両手で陽介を押し退けると、ほとんど同時に頭の上で微かに聞こえた含み笑い。
 すれ違いざま陽介の手が伸びてきて、   
「時間、守れよ」              
 などと、拗ねた子供をあやすように、ぐいぐい髪をかき混ぜられて、猛は左右によろめいた。
「やめてください、ホントにもう! ちゃんとセットしてるのに!」                  
「よく言うよ。寝起きみたいな頭して」                       
「寝癖つけてるのは成井さんの方でしょう。いつも頭の後ろが鳥の巣みたいになってるくせに」
「俺のはクセ毛。お前と一緒にすんなって」  
 猛がムキになって言い返しても、陽介は含み笑いを投げて寄越し、暮れなずむ街道の人混みに紛れていった。

 左右の古民家の軒下に点された灯篭の灯が、宿場町の蒼いような薄闇に点々と列をなしていた。
 東の空には月が昇り、木曽山脈を濃く深く映し出している。
 『陽介が可愛がるはずだ』
 と、しみじみ語った望月の言葉が今更のように蘇り、猛の胸を切なくさせる。    

 確かに陽介には仕事の上では、誰よりも親身になってもらっている。
 先輩後輩のように、気さくに可愛がってもらえているのは、ありがたいことだと思っていた。
 けれども、それは自分が未熟で頼りない仕事相手だからだろう。陽介は目の前にいる今の自分が、十年前に別れたきりの『猛』だなんて思っていない。
 だから、猛にはそれが自分に対する私情ではなく、あくまでオフィシャルな感情からくる好意だということもわかっていた。

 だからこそ、十年ぶりに顔を合わせた時のように、無防備に擦り寄り、また痛い目にあったりしないよう、猛はあらためて自分を戒める。そうして陽介が触れたことを打ち消すように片手で髪を掻きむしったが、やがてその手を虚しく下ろした。  




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