「ホワイトナイト」
第三章

ホワイトナイト17

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「猛さん、……ちょっと」
 猛が事務所に戻ってくると、女中頭の房子が待ち構えたように出迎えて、事務所の隅へいざなった。
「綾さんって、やっぱり芹沢製薬の会長さんから嫌がらせされてるって本当ですか?」    
 房子は心配そうに顔をしかめ、声をひそめて耳打ちをする。
「芹沢製薬の会長から?」
 芹沢製薬は老舗の製薬会社であり、この辺り一帯のほとんどの会社と何らかの取引のある親会社である。
 また、役員の芹沢一族は国会議員にも身内が多く、県内の経済活動を誘導する中心的人物といっても過言ではない。猛は初耳だと呟きながら眉を上げた。

「そんな話、聞いてないけど……」
「だって、明日が初日の展示品が前日になって届かないなんて、どう考えてもおかしいじゃないですか」
「確かに、それはそうだけど」
「市役所の季刊誌で芹沢会長と対談した陽介さんが、経営の事で会長さんに何かズケズケ言ったらしくて」             
「陽介さんが?」      
 今度は猛が顔色を変え、房子に逆に詰め寄った。  

「そ……、それで? 陽介さんはどうしたって?」
「結局会長さんが怒り出しちゃって、対談どころじゃなくなったみたいですよ? 役所の方がどんなに取りなしても、『成井に思い知らせてやる』って息まいてたって聞いてますし」  
「そうだったんだ……」 
 普段の陽介の驕慢さを鑑みれば、ありえない話ではなかったが、猛はさすがに首を傾げた。
「だけど、会長さんだって陽介さんが気に入らないってだけでさ。直接関係ない人にまで嫌がらせしたりするかなあ」
 低く唸って腕を組むと、房子が追い打ちをかけてきた。
「だって前日に急にキャンセルされて、あの陽介さんが作家に文句もつけずに引き下がるなんて、おかしいじゃないですか。やっぱり自分のせいだっていう自覚があるんじゃないですか」

「房子さんの心配も、わかるけど」    
 猛は不安げな房子を落ち着かせるため、無理やり笑顔を作って言った。
「そういう噂は会長さんにもご迷惑だよ。会長さんは、ずっとうちを贔屓にして下さってるお得意様なんだし。房子さんがそういう噂話を口にするのは良くないと思うよ」
 確かにしばらく顔を見てないが、宿に来るたび、自分の頭を愛おしげに撫でてくれた気さくで温和な老人が猛の脳裏をよぎっていった。 
 田舎の企業は、どこも持ちつ持たれつで成り立っている。 
 そんな事情を熟知しているはずの企業が個人的な感情だけで、陽介や綾のような起業家達を追いこむなどと正直考えたくはない。しかし、房子はなおも言い募り、猛の腕をぎゅっと掴んだ。
「でも、もしうちにまで何かあったらどうするんです?」            
「何かあったら、あった時に考えればいいよ。芹沢会長は大事なお客様だけど、陽介さんにはもっとお世話になってるんだし」    猛は房子を宥めすかすと、強引に話を切り上げた。
 背後で房子が息を呑むのがわかっても、猛は足早に事務所を後にする。

 最近の彦坂旅館は日が暮れると同時に、ツーリングで中山道の峠を越えた男性客がフロントに列を為すようになっている。
 館内のバリアフリー工事とともに個室を増やし、一人客や素泊まり客を受け入れるようになってからは、街道随一の老舗旅館では考えがたかった新規の客層を得ることができた。陽介の助言がなかったら、街道筋に一人客の男性のニーズがこれほどあるなんて、考えもしなかったはずだろう。  
 陽介か芹沢会長か。 
 どちらか選べと言われたら、彦坂旅館をつぶしてでも陽介の側に立つだろう。それぐらいの気概は自分にもある。




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