「ホワイトナイト」
第二章

ホワイトナイト15

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館内の撮影を終えた望月を送り出し、母屋の厨房に戻った猛は、番頭の山岸とともに房子が用意した昼食を取り始めた。山岸と房子は望月が出版社の覆面記者だと猛に知らされ、目を丸くする。      
「覆面記者さんだったなんて、全然そんな風に見えませんでしたよ」  
「私、何か粗相しとらんだろうか」
「日が暮れてから来られたんで、あんまり眺めの良くない部屋に泊めちゃいましたよ。印象悪くしてないでしょうか……」   
「大丈夫。すごく誉めてくれてたよ。予約もしてない一人客だったのに、気持ち良くもてなしてくれたって」              
 困惑する房子と山岸を宥めながら、熱いうどんをすすっていると、事務所のドアがノックされる。       

「ちょっといいか?」
「はい?」
 ノックと同時にドアを開いて入ってきたのは陽介だった。ついさっき会ったばかりで舞い戻ってきた陽介の背後に、綾も一緒に控えている。猛はすぐに箸を置き、テーブルを離れて声高に訊ねた。
「どうしたんです? 綾さんまで」
「ごめんなさいね。お食事中に」
「いいえ、大丈夫ですけど。何かトラブルでもありました?」
 心なしか顔色の冴えない綾と陽介を猛は交互に見比べる。すると、陽介が憮然としたまま口を開いた。             
「お前んとこで二週間ぐらい貸し出しても平気な骨董とかって何かない? お前んとこなら何かあるだろ。蔵ん中で腐らせてんのが」     
「陽介さん。こっちからお願いする話なんだから、そんな口のきき方」
 陽介を肘で突いて綾がたしなめ、猛に深々頭を下げる。    

「突然こんなこと言って本当にご迷惑だと思うんですが。実は、うちのギャラリーで明日から展示予定だった作家さんから、急に間に合わないって連絡が来て」
「作家ができねえってんなら、しょうがねえんだけどよ。二週間もギャラリーの棚がガラ空きってのも格好つかねえし」      
「もちろん、貸して頂くだけで販売するわけじゃありません。だから、もし差し支えなければなんですが、何か飾らせて頂けないかと思って」   
 猛を拝んで頼みこむ綾の隣で陽介が双眸を眇めさせ、無言の圧力をかけてくる。     
「別にそんな顔しなくても、協力させて頂きますよ。ご近所さんなんですから」
 猛は陽介を睨み返すと、房子に蔵の鉄鍵を持って来させた。

「ありがとう、猛君。本当に助かります」            
「もうかなり売ってしまっているので、気に入ってもらえる物があるかどうかわかりませんけど、お貸しするのは全然大丈夫です。すぐ蔵に案内します」
 困った時はお互い様。こんな田舎だからこそ、何かあったら助け合わなければ共倒れになる。
 猛は子供の頃から言い聞かされてきた通り、快く二人を率先した。しかし、陽介は廊下に出た猛を追い越し、「じゃあ、頼むわ」と片手を挙げる。

「忙しいのにありがとう、陽介さん」
 嬉しげに声をかける綾には笑顔で応え、陽介は勝手知ったる他人の家とばかりに裏の土間から姿を消した。 
 どうやら切羽詰まった情況の綾を案じた陽介自らが、交渉に来ただけだったらしい。  
 きっとこちらが難色を示せば、いつものように強引に話を進めるつもりでいたのだろう。どんなに忙しくても綾に付き添って来る陽介の足音が遠退くと、猛は短く嘆息した。




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