「ホワイトナイト」
第二章

ホワイトナイト14

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自分達よりやっぱり彼女を優先するのか。
 そんないじけた気分になっていると、その肩口から望月が顔を覗かせてくる。 
「なんだ。先約ってのは綾さんとこでランチってわけか。陽介の奴」             
 落胆する猛の心を読んだように呟かれ、猛はぎょっと目を剥いた。
「望月さんも綾さんとお知り合いだったんですか?」                   
 世間話のついでを装い訊ねると、猛は旅館内では最大の四十三畳にもなる大広間の襖を開けた。  

 乳白色のシャンデリアに灯りを点せば、漆塗りの床柱に蝶の形にちりばめられた螺鈿細工が絢爛豪華な煌めきを放つ。
 書院造りの違い棚には七宝焼の華やかな香炉。
 床の間には艶麗な美人画が描かれ、襖はまばゆいばかりの金箔張りだ。この古典的な空間に、緋色の絨毯やアールヌーボーのランプや時計が違和感なく溶けこんでいる。                 
「迫力だなあ……」     
 望月は感嘆の声をもらしながら、広間の中央まで進み出た。              

「この辺りは材木業で財をなした豪商達が、京の公家文化でも江戸の武家文化でもない華やかで、艶かしい商人文化を培ってきた特異な土地柄なんです。素朴な印象が強い宿場にも、こういった面もある事を知ってもらえたらと思って」  
「なるほどね。囲炉裏の風情が昼の顔ならこっちは宿場の夜の顔ってことなんだ。おもしろいなあ。今は懐古主義がブームで、こういう建物にもファンが多いし。外国人にも受けるんじゃないかな」
 続け様にシャッターを切る望月の後をついて歩き、猛は肩をもじつかせていた。
「陽介がなんで利き酒会の取材なんか女性誌に持ち込んだんだって思ってたけど、こんな大広間でパーティーします、なんて聞いたら女性は絶対飛びつくって。いい宣伝になると思うよ」
「ありがとうございます」      
 猛は恐縮しながら頭を下げた。
 しかし、先程の綾の話を蒸し返すのも憚られ、未練がましく窓の向こうに視線を投げた刹那、望月が思い出したように振り向いた。

「あっ、そうそう。綾さんはうちの雑誌の専属モデルやってた人でさ。陽介に紹介したのも僕なんだ」
「えっ? そうなんですか?」                 
「綾さんが自分の出身地でカフェやりながら、地域活性化プロジェクトを発足したって聞いて、陽介も興味持ったみたいでさ。陽介はその頃はまだ、東京の外資系ファンドでファンドマネージャーやってたんだけど、何か急に話がそっちの方に行っちゃって。退社して帰郷して、会社まで立ち上げたって聞いて正直面食らったよ。そんなに郷土愛とか感じるタイプに見えなかったからさ」        
 猛はきっと、綾さん自身に惹かれたのだと言外にほのめかされたような気がした。無意識のうちに視線を逸らしてため息をつくと、望月が愛しむように双眸を細める。    
「彦坂君って、いくつだっけ」
「二十四です」
「見えないよねえ。肌だって女の子みたいに艶々だし、陽介が可愛がるはずだと思ってさ」
「可愛がる……?」
 訝しげに小首を傾げた猛が、眉根を寄せて問い質す。

「……って、いたぶってるって意味ですか?」  
 ごく生真面目に訊ねると、望月が腹を押さえて吹き出した。                 
「彦坂君は、いたぶられてるって思ってるんだ。陽介によく言っておかなくちゃ」     
「冗談じゃない! やめて下さい!」
 悲鳴のように叫んだ猛に、望月は匂うような微笑を浮かべる。             
「利き酒会には僕も出席させてもらうから。その時に、ぜひまたゆっくり」
 などと語りかけ、猛にカメラを向けるなり、忙しなくシャッターを切っていた。 



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