「ほんとのことを言ってくれ」
最終章

ほんとのことを言ってくれ33

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「だって、ちょっと前からぎくしゃくしてたじゃないですか。野村さんもずっとイライラしてるし、俺まで恐い顔して睨んでくるし」
「ええっ?ウソ、池内君を?」
 数馬は思わず声を上擦らせながら、身を乗り出させた。どうして無関係の池内をと、しきりに首を傾げていると、池内が苦く笑って眉尻を下げる。

「でも、野村さんは本当に数馬君のこと、大事にしてると思いますよ。ほら、いつか二人組の女の人と野村さんがカウンターで隣合わせになってたでしょう?」 
 池内は火起し器で点火した炭をトングで次々七輪に入れ、順に焼き網を乗せていく。話していても全ての作業が手早い彼は、目紛るしく動きながら合間に数馬に一瞥をくれた。

「……そういえば、あれからちょくちょく来てくれてるよね」
 数馬は極力気のない素振りで話をあわせた。
 池内が言っているのは、野村に日本酒を指南されたOL風の二人連れの事に違いない。最後は野村が奢ってやっていたせいか、苦い記憶として脳裏にこびりついていた。どんなに平静を装ってみても、眉間に皺が寄るのを感じていると、ふいに池内が手を休める。

「あの時だって、数馬君や俺があんまり接客できないせいで『向坂』の印象が悪くならないようにって、野村さんが気を遣ってくれたんじゃないかって、俺は思っているんです」
「えっ……?」
「お陰であの二人にも常連になってもらえてますからね。いい人じゃないですか」
「……う、ん。本当にそうだけど」
 そんな風に考えたこともなかったと、数馬は呟き、目を伏せる。だとしたら見当違いの嫉妬に燃えて、不貞腐れていた自分が俄に気恥ずかしくなる。           

「だから、これからも野村さんとは仲良くやって下さいね。俺、あの人に睨まれるのはホント苦手なんですよ。イケメンのインテリだから、目とか凄ェ恐くって」
「ウソ。弘君、……そんなに本気で怒ってた?」
「……っていうのは、大げさですけど。でも、数馬君が考えてるより、意外にあの人感情が顔に出ますから」
「そうかなあ……」
 自分にとってはいつでも大人で鷹揚で、むしろ真意の読めない事が多い恋人の端正な美貌を思い描くと、数馬は承服しかねるように首を捻った。

 それにしても、まだ数回しか野村に会った事がない池内の方が、ずっと野村を理解しているような気がして悔しくさえなる。自分は本当に甘ちゃんで、何にもわかっていないのかもと、数馬は嘆息混じりに肩を落とした。
 しかし、そんな数馬を愛でるように目を細め、池内が厨房を走り出てくる。         

「数馬君。今日は六時から四名二組と二名の予約が入ってますけど、二名以外はテーブル席で用意すればいいですか?」
「ああ、うん。それでいいけど、今日は誰の予約が入ってる?」
 数馬はテーブル席に人数分の箸置きと箸を並べ、予約席のプレートを置く池内に訊ねた。
「二名の方は最近よく来てくれてる会社員の男性ですね。四名様はご新規です」    
「……そう」

 今回のドリンクメニューのリニューアルを記念して、修道院から暫定的に仕入れたワインと焼酎を、『向坂』からのダイレクトメールと引き替えに試飲できるフェアの開催初日が今日だった。

 以前に数馬を怒鳴りつけて去って以来、一度も店には来ていない春日には、数馬が自らはがきに一筆添えて出している。 
 白ワインの風味も楽しめる珍しい焼酎だから、ぜひ来てくれと。
 待っていると祈るように認めた葉書は春日に届いているのだろうか。

「大丈夫ですよ。そのうち春日さんもいらっしゃるでしょ。あの人、新しいもの好きですからね」
 数馬の落胆が目に見えたのか、池内は励ますように数馬の肩を軽く叩いた。そして、そのまま外に暖簾を掛けに出た池内が、引き戸を開けて微かに仰け反る。   
「……池内君?」
 店の出入口で立ちすくむ池内に数馬が声をかけたとき、長身の彼の脇から野村が顔を覗かせた。




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