「ほんとのことを言ってくれ」
第三章

ほんとのことを言ってくれ18

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「それでですね。うちで扱っている焼酎の中でもレアな銘柄というと……」    
 と、酒の卸問屋の専務が鞄から出したプリントを四人掛けのテーブルに恭しく置いた。
 彼の正面に並んで腰かけていた数馬と池内は、それぞれ手にしたプリントに素早く視線を走らせる。 営業前の向坂で窓際のテーブル席を囲む三人が口を噤んで俯くと、店の表の細路地を下校していく小学生のおしゃべりが雀のさえずりのように軽やかに耳に響いた。 

「……どうですか?その辺りの銘柄は、うちが醸造元から直に仕入れて飲食店さんに卸している分しか出回ってませんから。関東では珍しいんじゃないでしょうか」       
 やがて、営業の竹内が沈黙に堪えかねたように口を開き、数馬に窺いをたててくる。
「そうですねえ……」
 数馬は曖昧に相槌を打ちながら、プリントに並ぶ『レア』な焼酎の銘柄を渋い顔で睨み続けた。通りに面した窓から午睡の日差しが斜にかかり、気まずげに押し黙るそれぞれの顔に濃い影を落としていた。

 店にワインを置くために、焼酎の銘柄を半分に減らさざるを得ない情況に変わりはない。 
 ただ、その分市場にあまり出回らないような銘柄を新しく仕入れる事によって、春日のような焼酎派にも『向坂』のリニューアルを楽しんでもらいたかった。
 そのため、時間を見つけて問屋もまわり、持ち込まれた銘柄の試飲も重ねてきた。しかし、どれも皆これでなければと思わせる決定打がない。      

「珍しいだけじゃ駄目なのかなあ……」
 結局今日も商談はまとまらず、数馬はテーブルにつっ伏しながらひとりごちる。   
「まあ、でも、ワインの方は、おもしろそうな物があったじゃないですか」  
 池内は床掃除を終えると、テーブルの上を拭いて廻りながら慰めの言葉を数馬にかける。

「ああ、そうか。この『修道院ワイン』ね」
 数馬はテーブルに懐いたまま、今日の営業マンに渡された資料を一枚引き抜いた。そのワインはカトリックの修道院の敷地内で栽培された葡萄で作られ、醸造までの全工程を修道士自身が担っているのだという。

「一般の流通ルートには卸してなくて、修道院の中にある売店でしか買えないらしいし。希少価値は高いよね」    
 その資料には小高い丘を覆い尽くした葡萄園と、葡萄を収穫する農夫姿の青年が写真に収められている。
 ワインの味はともかくとして、修道院で生活しながら神父になるための勉強を続ける修道士達が手づから作ったワインいう言葉の響きが女性受けしそうだと、資料を見ながらボソボソ続ける。

「だけど、うちみたいな居酒屋にも卸してもらえるのかなあ。まあ、交渉次第なのかもしれないけど」
「……っていうか、ワインの事なら野村さんに相談すればいいじゃないですか。だってあの人、外資系の貿易会社の営業マンなんでしょう?」
「えっ……?」
 突然、池内から思いもかけない名前を聞かされ、数馬はギクリと体を強ばらせた。

 確かに、野村は貿易会社の営業マンだ。こういった新規の流通ルートの開拓法にも精通しているに違いない。だが、池内は野村と数か月前に会ったばかりで、これまで話題に上げた事すらなかっただけに、当惑のあまり声も出せない。
 しかし、池内は焦れたように眉をひそめ、声高にまくしたててきた。
「さすがに焼酎は専門外でしょうけれど、ワインだったら輸入も輸出もしてるでしょうし。仕入れの交渉術なら、それこそ野村さんに聞くのが一番じゃないですか」   




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