「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ16

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「弘君……」
「悪いけど、池内君。これから数馬と二人で話したいんだ。先に帰ってもらえないかな」
 野村が肩で息をしながら、数馬を脇へ押しやった。その有無を言わさぬ強い口調に、池内は面食らったように瞬きをして数馬を振り向く。              
「……でも、まだ店の片付けが」
 池内は当惑顔で言いよどみ、数馬と野村を交互に眺める。慌てて数馬が間に割り入り、いきりたつ野村を宥めるために指示をした。

「あっ、いいよ。明日は定休日だし。片付けは僕がやるから、池内君は今日はもう」
「えっ、だけど」
「うん。でも、本当に大丈夫だから、気にしないで」
「はい。……じゃあ」
「……うん。ごめんね、いろいろ。お疲れ様」 
 と、互いに硬く微笑んで、池内の肩を叩いて促す。しかし、そんな気安いやりとりさえも癇に触るかのように、野村が苦々しげに頬を歪めた。

 こんなに機嫌が悪いのは、自分の代わりに追わせてしまった春日と更に揉めるなどしたせいかもしれない。だとしたら、とにかく早く詫びたいと、数馬は野村を店へ招き入れた。

「弘君。結局なんにも食べてないよね?簡単な物でよかったら、何か作るよ。何がいい?」  
 箱看板を取り込んで、厨房にだけ明かりを点して野村に訊ねる。野村がカウンター席に鞄を置いて腰をかけると、私服に着替えた池内が店の奥から顔だけ出した。

「じゃあ、片付けしなくてすいません。お先に失礼します」         
「うん、いいよ。大丈夫だから、気にしないで。ありがとう」

 挨拶を交わした池内が裏の勝手口から出て戸を閉める音がする。
 数馬はその音を意識の端で聞き流し、行平鍋をコンロに置いた。けれども、野村は「腹は減ってないから、こっちに座れ」と、隣の空席を平手で叩いた。
「でも……」
「いいから」
 と、戸惑う数馬に殺伐として言い放ち、上着の内ポケットから煙草を取り出す。まるで数馬を無視するように淡々と口にくわえて火を点し、忙しなくふかして伏し目に続けた。

「……お前。なんで大将が引退すること、黙ってたんだ」
「それは……」
「春日さんも聞いてなかったらしいけど、そんな大事なこと……俺には言って欲しかった」
 野村は額を拳で押さえ、うわごとのように呟いた。
 そうして眉を寄せたまま、忌々しげに煙草の紫煙をくゆらせていた。
 やはり野村にはあれほど世話になっていたのだ。たとえ彼には自分なりに思うところがあったとしても、ちゃんと知らせるべきだった。

 数馬は忸怩たる思いで唇を噛み、憤然として黙りこむ野村の前で顔を伏せた。
 けれど、悔やむ気持ちの一方で、数馬は野村の苦み走った横顔に心のどこかでときめいてもいた。

「ごめんね……。今度、店に来てくれた時に話せばいいかと思ってて」
「今度……って、そんな」  
 数馬の言葉を遮るよう失笑し、野村はむしろ傷を深めたように口元を歪める。しかし同時に、彼がどんなにこの『向坂』を親身に想ってくれていたのか目に見えて知れるようだった。

 その『向坂』の大事に蚊帳の外に置かれた事で、野村がこんなに傷ついている。
 数馬は悪いと思う心のどこかで、ほのかに安堵してもいた。    
 煙草を挟んだ長い指。 
 しなやかにたち昇る細い紫煙。華奢な眼鏡に前髪がかかり、怜悧な双眸に濃い影を落としていた。自分のせいで傷つく野村を眺めるうちに悲しい歓びが胸に満ちる。数馬はそんな歪んだ自分が後ろ暗くて、思わずそっと顔を背ける。




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