「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ14

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 結局、何も話せないまま数日経とうとしていた頃に、野村の方から姿を見せた。
「今晩は」
 いつものように一人で暖簾をくぐった野村が厨房内の数馬に目を止め、淡く微笑んだ。

 出入口の戸が開く音で顔を上げた数馬は咄嗟に二度見し、ギクリと肩を強ばらせる。
 グレーのスーツにブルーのストライプシャツ、ベージュと白のストタイプ柄のネクタイを合わせた春らしい装いの野村の後から、春日も店に入ってくる。
「さっき、店の前で鉢合わせて」
 と、春日は丸顔の目元に笑い皺を寄せながら入り口付近で野村と分かれ、ひとりでテーブル席に腰かける。野村も息つめている数馬を尻目に、カウンター席に腰を下ろした。 

「いらっしゃい。この前はプリント、……ありがとう」        
 数馬は目の前に座る野村におずおず微笑みかける。と、同時に、いつも春日が土産にしている海老天寿司の折り箱も用意した。
「……で、大将は何て言っていた?」
 池内に渡されたおしぼりで両手を清める野村の顔は、いつもと変わらずたおやかだった。
 おそらくはまだ、哲也の引退は誰にも知らされていないに違いない。だとしたら、このまま話の流れで打ち明けようかと、口を開いた時だった。

「何なんだよ、さっきから!あれもねえこれもねえって、ふざけてんのか!」
 店の隅から春日の怒号が響き渡り、店にいた客達が何事かと一斉に目を向ける。春日は拳でテーブルを叩きながら、注文を取りにいった池内を激しく怒鳴りつけていた。
「申し訳ございません。近々メニューのリニューアルを行いますので……」      
「じゃあ、なんだ?『向坂』じゃあもう、焼酎は置かねえっていうのか、てめえ!いつからそんな話になったんだ!」
 真っ赤になって震える春日が池内の弁明を金切り声で遮った。あれほど賑やかだった店内が水を打ったように静まり返り、客の誰もが困惑気味に目を伏せている。  

「メニューのリニューアル……?」
 野村が訝しげに呟くも、数馬は咄嗟にガスの火を止め包丁を置き、前のめりに厨房を飛び出した。
 父や池内とも話をして、月末までには店で扱う焼酎の銘柄を半分に削減する事になっていた。そのため、取り扱いをやめる銘柄はもう、昨日の時点でドリンクメニューから外していたのだ。

 しかし、春日は昨夜は来なかった。
 ほとんど焼酎しか呑まない春日が、好みの銘柄を半分以下に減らされた事に激昂しているとしか思えなかった。
「春日さん、待って下さい!」
 数馬は罵倒されて凍りつく池内の前に廻り込む。
「……数馬君、でも」
「いいから、池内君は他のテーブルの接客にまわって。説明は僕の方で、ちゃんとするから」
 いきりたつ春日の前で池内ともみ合い、無理やり後ろに押しやった。もうこの店の店主は自分なのだ。客の苦情の矢面に立つのは自分でなければならないと、戦慄く奥歯を食いしめる。

「申し訳ありません、春日さん。実は……」
 と、数馬は春日に向き直り、誠心誠意頭を下げた。しかし、春日は数馬の説明を聞き終えてもなお、声を荒げて罵声を浴びせる。
「大体数馬も継いだ途端、大事な『向坂』、チャラい店にしやがって!これからはもう、焼酎減らしてワイン入れるだあ?そんなに若い奴らに媚売りてえのか!ああっ?言ってみろ、数馬!」          
 春日がテーブルの隅を叩くたび、小皿や醤油刺しの瓶が揺れ、乾いた音をたてていた。
 子供の頃から親戚のようにつきあってきた常連客に面と向かって怒鳴りつけられ、数馬が返す言葉をなくしていると、春日は痺れを切らして席を蹴った。 

「……ったく、こんな好き勝手変えちまったら、せっかくの名店継いだ意味ねえだろうが!」
 と、最後に罵声を浴びせかけ、肩をそびやかせながら店を出ていく。しかし、咄嗟に後を追いかけた刹那、おもむろに肩を引き戻された。
「……弘、く」
「お前が出てって、どうするんだ。さっさと戻って調理しろ」            
 振り返ると、いつのまにか背後に野村がつけていた。




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