「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ13

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 「……そうですか。もう、大将は引退されちゃうんですね。残念ですけど」   
 その日の閉店後、数馬が父の決意を池内に告げると、池内は肩を落として目を伏せた。
 客席は既に片付けも済ませ、明かりもすべて落としてある。二人で賄いを囲む厨房だけが薄暗い店内で煌々と白く浮きたっていた。

「本当は僕もわかってたんだけどね。父さんは完璧主義の所があるから、いくらリハビリしたって元通りに仕事ができるわけじゃないんなら、きっとそう言うだろうって……」
 数馬は一気呵成に話し終えると、漬けマグロを白飯にのせ、あえて豪快に頬張った。
 だから、後はいつ父がそれを口にするのだろうかと戦々兢々としながら、一方では覚悟してきたつもりでもいた。 けれど、実際自分が向坂の主人になるのかと思うと、俄かに肩が強ばってくる。
 数馬は薄闇に埋もれた店内に目をやり、泣き笑いのように眉を下げた。

「だけど、俺は数馬君の代になってからの向坂も活気があって好きですけどね。客層も若返ったし、女性客も増えてきて」
 マグロを無理やりかっ込んだものの、物憂げに咀嚼を続ける数馬の前で、ふいに池内がぽつりと言った。反射的に顔を上げれば、おどけるように眉を上げて池内が微笑む。
「……そう言って貰えると嬉しいけど」
 数馬もつられて頬をゆるめ、目と目をかわして首をすくめる。

「それに、せっかく大将が店を任せてくれたんですから、いっそ数馬君仕様にリニューアルしてみたらいいんじゃないですか?」  
「えっ?」
「たとえば、ドリンクメニューにワインを少し置いてみるとか」
 続け様に打ち出された進言に、数馬はドキリと鼓動を跳ねあがらせる。確かに父が復帰を果たしたら、提案しようとしていた事が数馬にもある。            
「……やっぱり、ワインは必要だよね」
「日本酒や焼酎みたいに揃える必要はないでしょうけど、全然置いてないのは問題ですよね。俺も接客してると、大体女性客からワインはないの?って聞かれますし」
 池内は思案顔で箸を置き、椅子の背もたれにもたれかかった。
 いつしかミーティングの相を様していたが、バイトの池内が真摯に店の行く末を案じてくれているのが何より嬉しい。数馬は父の引退を聞かされて以来、初めて胸の奥がほかほかと温まるのを感じていた。

「……だけど、客層の二割が女性と二十代に変わったせいで、ここ一ヵ月は焼酎の売上も全然落ちてるんだよね」
 数馬の声の変化を感じ取ってか、伏し目に沈思していた池内が顔を上げる。数馬は片手で売上伝票を掲げ見ながら、池内にも鷹揚に微笑みかけた。
「だから、この際焼酎は主要なものだけにして、その分ワインに変更しようと思うんだ」
 酒の仕入れに廻せる予算は限られている。ワインを扱うのならばやむを得ないと、少なくともこの時までは単純にそう考えていた。
「だったら、これも変更しないといけなくなるな……」
 数馬はひとりごちて伝票をめくり、下の方から野村に貰ったプリントを取り出す。

 もし内容を変えるなら、野村にも断りを入れるべきだろう。
 そして、向坂が代替わりした事を彼にも話しておかなければと、何度も自分を叱咤した。けれども、数馬は連絡どころか携帯を取り出す事すらできずにいた。

 野村にとっての『向坂』は、きっと数ある行きつけの中の一軒であり、ここでなければ他の店でも構わないという選択肢のひとつ。そして同時に、大事な恋人を連れてくるには少しばかり『イタイ』店。 

 そんな飲み屋の店主の話を、わざわざ電話してまで報せる必要があるのだろうか。
 また店に寄ってくれた時に言えばいい。野村にはその程度の話なのではないのかと、数馬は野村が作った酒と肴の相性表を切なく眺めてため息を吐く。   
 
 確かに親身になってくれてはいるし、それについては感謝もしている。
 それでも自分にとっては全てでもある『向坂』も、野村にとっては生活の中のごく一部。海外出張も頻繁にこなし、美人の恋人とも仲睦まじい華やかでセレブな野村の世界で占められている自分達の割合なんて、きっと僅かなものなのだろう。 

 それが現実なのだと知らされて以来、野村に対して自ずと距離を取ってしまう。  
 野村を見るたび拗ねたように押し黙り、以前のように無邪気になれない自分がいるのも否めなかった。




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