「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ12

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 それでも、野村のせっかくの気遣いを自分の一存で無碍にはできない。数馬は店主の父にも野村に貰ったリストを見せた。    
「そうか。……弘君がこんな事まで」
 哲也は居間のソファに浅く腰かけ、じっとリストに見入っている。数馬はその傍らのテーブルにお茶を入れたカップを置いた。そして、まだ右手には麻痺が残る父の為に介護用のストローを差し入れる。

「はい、父さん。ぬるめに入れてあるけど気をつけて」
 数馬が父に左で持ち手を握らせながら持ち上げさせると、哲也は小声で礼を言い、ストローでお茶を吸いあげた。
 江戸っ子気質の哲也は当初、ストローでお茶を飲む事にかなり抵抗していたが、慣れない左で持ったカップを扱い損じて床を何度も濡らしてからは、数馬の薦めに応じている。

「じゃあ、最近はこんな物が必要なほど、女性のお客も多いのか?」
「うん。女性はほとんど新規のお客さんだから。日本酒も焼酎も何頼めばいいのか、わからない感じなんだよね」

 数馬はお茶を飲み終えた哲也からカップを離した。そのカップを台所で洗い流し、続いて哲也の夕飯を用意する。炊いた米や惣菜は茶碗や皿に移してラップをかけ、右手が不自由な哲也でも電子レンジで温めれば済むように支度した。
 エプロンを外しながら数馬が居間へと目をやると、哲也はまだソファでリストに見入っていた。

「じゃあ、そろそろ僕、店に……」    
 と、数馬が声をかけた途端に哲也が振り向き、目顔で数馬を呼び寄せる。    
「……何?」
「いいから、ちょっとそこへ座れ」
 哲也は訝しげな数馬を向かいのソファに座らせた後、伏し目に視線を逡巡させた。  

「父さん……?」
「俺も、ぼちぼち考えてはいた事なんだが」
 と、やおら切り出した哲也は、それでもひそめた眉根に僅かな躊躇いをにじませる。
「こうしてお前が店を仕切るようになって、新しい客層も開拓できたわけだしな。今更俺が店に戻る事もないだろう」
「……えっ?」

 数馬は聞こえていはいても、その意味を解する事ができずに双眸を眇めた。
 まるで聞き慣れない外国語を耳にでもしたかのように仏頂面で首を突き出す数馬に、哲也が苦く笑って眉を下げる。    

「俺もこのままリハビリすれば、そこそこ回復できるだろうが、それは日常生活に支障がない程度にはって意味だ。板前の右手に麻痺が残っちゃあ、さすがに復帰はできねえよ」
「そんな事、な……っ」
「お前だって、板前が厨房で杖つきながら仕事するなんて無理だって事ぐらい、わかってるだろう」
 咄嗟に否定しかけた数馬を哲也が遮り、宥めるように肩で笑った。同時に足元に置いた杖を取り、ソファの肘掛けに手をつきながら立ち上がる。

「父さん……」
「まあ、市場で一緒に魚の目利きをするぐらいの事は続けるし、家でできる範囲で仕込みも手伝う。だけど、俺はもう店はお前に継がせたつもりでいるんだ。だから、こういうプリントを使う使わないを含めて、これからはお前の考えで向坂を盛り上げていってくれ」

 哲也は向かい合わせに座る数馬にそれを差し出すと、杖をつきつつリビングを離れた。フローリングの床を突く杖の音と、スリッパを引きずる微かな音が交互に重なり、やがて廊下の奥へと遠ざかる。 
 数馬はいつになく猫背に見えた父の背中を引き止める事もできないまま、ただ呆然とソファに腰かけていた。   




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