「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ11

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「じゃあ、後でお礼のメールをしたいんで、アドレス教えてもらえませんか?」
 二人組みの女の方は野村に未練があるらしく、席に戻ってそれぞれ手荷物を抱え持ち、野村を追って店を出た。
 そんなレジの前でのひと悶着を店の客も池内も横目で追って見ていたが、数馬は決然として背を向ける。

 ホテルで野村を見て以来、一方的にイライラしたりがっかりしたり、ショックを受けてばかりいた。自分の気分の乱高下に自分自身で疲れ果て、思わず深いため息をつく。


 しかし、野村はそんな数馬の気欝をよそに、五日後にまた一人で店にやって来た。
「いらっしゃい」
「よう、久しぶり。今日はまあまあ顔色いいな」
 数馬は厨房内で顔を上げ、一瞬頬を強ばらせるも、野村はいつものように片手を掲げ、カウンター席に腰かける。そして、いつにもまして機嫌よく、鞄の中からクリアファイルを取り出した。
「ほら、これ」
「えっ?何?」
「……うん。まあ、先にちょっと見てくれ」
 と、カウンター越しに差し出され、数馬は思わず手に取った。白の前掛けで濡れた手を拭き、中のプリントを出して見れば、日本酒と焼酎の銘柄がそれぞれ箇条書きにされていた。

 しかも、それらは全て向坂で扱う銘柄だった。
 更に日本酒は純米・吟醸・大吟醸に、焼酎は芋や米などに銘柄が分類され、それぞれに合う向坂の料理まで書いてある。 

「……弘君、これ」
 驚愕に目を見張る数馬に野村は照れたようにはにかむと、おしぼりで手を拭きながら口早に答える。
「向坂も最近、初見や女性のお客さんが増えただろ?人手が足りてれば、接客しながら好みの酒や料理の相談にのるべきなんだろうけれど。でも、最悪それ見て自分達で決めて貰えるようにしておけば、少しはいいんじゃないかと思ってさ」
「本当に、僕が口で説明するよりわかりやすいかも……」

 脂ののった金目の煮付けには、さっぱりとした酸味がありつつ、米本来の旨味も深い純米を。繊細な味わいの白身魚や豆腐には吟醸を。
 つまり、これを見れば純米酒はワインの赤、吟醸は白に近い事が理解できる。
 これなら女性客でも迷わず注文できるだろう。  

「ありがとう。……本当なら僕が気がつくべきなのに」      
「お前も今はそれどころじゃないだろう?店もあるし、親父さんの世話もあるし」  
 野村は笑み崩れると、手酌で杯に注いだ酒を一気に飲み干す。瞠目したまま言葉にならない数馬を時折上目にすると、もうそれだけで満足だとでも言うかのように眦をゆるめる。
「ありがとう、弘君……」
「……うん」  
 でも、それは一度大将に見せろよと言い、野村は杯をテーブルに置く。数馬はすかさず徳利に手を伸ばし、カウンター越しに酌をした。

 先日いきなり怒ったように席を立った野村に変わらず優しくされて、ほっとしているはずなのに、同時に胸がやるせなくなる。こんな気持ちになるぐらいなら、どうして知ったりしたのだろうと忌ま忌ましくさえなってくる。 
 
 たとえどんなに野村が優しかろうと、自分だけがそうされている訳でも、ましてやいちばん優しくされているのでもない。うつむく数馬の目の裏を、先日のOL客や老舗ホテルで野村にエスコートされていた色白美人がよぎっていった。

 きっと野村は自分に関わる人にはみんな、こうして分け隔てなく優しいのだろう。
 そんな事で拗ねていじける自分がいちばん情けなくても、もう前のように野村の声が胸の奥まで響いてこない。言葉が沁みてこなかった。




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