「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ10

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「池内君、ありがとう。やっぱり池内君に言われた通りにしてみて良かったかも」
 数馬は厨房に戻った池内に、さっそく笑顔で礼を述べた。
 バイトに入ってまだ三週間の新人さんだと思っていたのに、春日の手土産の事といい、気づけばこちらがフォローされている。こんなに頼もしい相棒がすぐ傍にいる事を気づかされ、数馬は覚えず相好を崩した。

「そうですか?俺も焦ってたんで助かりました。もう少し落ち着いてきたら、また入ってもらうようにしましょう」
 と、池内もほっとしたように微笑んでいる。
 しかし、ふと正面に顔を向ければ、カウンター席の野村が険しく眉根を寄せていた。      
「……弘君?」            

 隣合わせた美女達と談笑していたはずなのに、いつのまにか仏頂面でしきりに杯を重ねている。しかも、隣の二人に詫びを入れると箸を置き、一人で席を立ってしまった。
「もう帰っちゃうんですか?良かったら、もう一軒行きません?」
 二人組みの彼女達も、名残惜しげに野村のスーツの袖を引く。それでもそつなく二人の誘いを躱した野村は彼女達の伝票も取り、身を翻してレジへと急いだ。数馬は慌てて俎に包丁を置き、厨房を出て追いかける。

「弘君、もう帰っちゃうの?」
 無意識のうちに彼女達と同じ言葉を口走り、野村の腕を掴んでいた。
 今日はホテルのリストランテに美人の彼女をエスコートする野村の姿がちらついて、まともに顔も見られなかった。接客しきれずにいた女性客を代わってフォローしてくれた彼に礼も言ってなかったと、数馬は悄然として肩を落とした。

「ごめんね、いろいろ助けてくれたのに。ばたばたしてて、お礼もちゃんと言わなくて」
「なんだ、そんなことか」
 と、野村は血相を変えて追ってきた数馬に面食らって瞠目するも、一笑に伏して笑顔を向ける。

「俺も半分向坂の人間みたいなもんだしな。ここに来たら、俺にできる範囲で手を貸すよ。余計なおせっかいだって言うんなら謝るけど」
「おせっかいなんて、そんなこと……」
「だったら、お前は厨房に戻れって。お客さんを待たせたら悪いだろう?」
 野村はいつものように端然とした笑みを浮かべ、宥めるように数馬の肩を軽く叩いた。
 そうして眼鏡の奥で切れ長の目を細められ、仕事に戻れと促されれば、何も言えなくなってしまう。それでもどこか腑に落ちないまま踵を返すと、二人組みの女性客が行き違い、野村の後を追いかける。

「待って下さい。初対面なのに奢って頂くなんて悪いです」
 もちろん口では悪いと詫びてはいるが、二人は既に笑み崩れている。
 それでも野村は紳士然と微笑んで、レジに立つ池内にカードと伝票を差し出した。
 そのうえ「声をかけさせて貰った」礼儀だからと、告げる彼は艶然としてスマートで、大人の余裕に満ち溢れている。数馬は覚えず唇を引き結び、再び眉をひそめていた。

 これまで向坂には女性客は滅多に入らず、同年代の女性と接する野村を見る事もほとんどなかった。
 そのためなのか、あんな風に女の秋波をそつなくかわし、それでいて優しくふるまうもの慣れた野村を見ていると、奇妙な焦りを感じてしまう。




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