「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ9

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「大丈夫。俺も綺麗な女の子達と呑めた方が嬉しいし」
 一瞬、鼓動を跳ねあがらせた数馬の顔色を読んだように、野村が数馬をとりなした。また、数馬とは別の意味で落ち着きをなくした二人組の女性客は、互いに顔を見合わせた後、隣の野村にすり寄った。

「あの。じゃあ、良ければいろいろ教えてもらっていいですか?」
「いいですよ。僕もそんなに詳しいわけじゃないですけれど」
「弘君、だけど」
 溌剌としたショートヘアの女性客が早速上目使いに秋波を送り、野村にメニューを差し出した。
 数馬を呼び止めようとしていた時とは声色まで違うその客に、数馬が無言で目を剥けば、野村は「気にするな」と言わんばかりに軽く片手を掲げて制した。けれども、数馬は苛立ちも露わに眉をひそめ、憮然としたまま調理を続けた。

 違うのに。
 思わず止めに入ったのは、煩わせるのが嫌だったからじゃないのにと、胸の中で必死に野村に訴えかける。 

 もちろん手が離せない自分を見かねて助けてくれた。
 頭ではそれがわかっていても、感謝ではなく舌打ちしたい気分にさえなる。

 野村に甘える女性客ごと、野村も視界に入れないように調理に専念していると、厨房に戻った池内が怪訝そうな声を出す。
「この助子の白煮。山椒の天盛り、付いてませんけど」
「あっ、ごめん。忘れてた」
 先ほど仕上げた助子に盛るはずの山椒を付け忘れ、数馬は慌てて冷蔵庫から保存容器を取り出した。しかし、その山椒の葉を足す側で池内が更に耳打ちをする。

「もうすぐ春日さん、帰られますけど。いつもの折詰、用意してます?」    
「えっ?あっ、そうか。ごめん。まだだった」
 常連の春日は必ず海老天の巻き寿司を折詰にして持ち帰る。それは暗黙の了解になっていて、春日がシメの茶漬けを頼んだら、注文がなくても用意するべき品だった。

 咄嗟に春日の席を覗き見れば、既にお茶漬けを食べ終えて、湯呑みでお茶を飲んでいる。
 数馬は山椒を盛った後、すぐに焼き海苔と酢飯を用意した。いつもは春日が店に来た段階で折詰の用意を考えるのに、なぜだか今日はそこまで頭が回らなかった。

「ごめん。もしかしたら少し待ってもらうかもって、春日さんに言ってくれるかな」
 焦って海老に衣をつけて揚げていると、隣で折詰の箱を用意していた池内が気遣わしげに眉をひそめる。
「今日は新規の客が多いですし、僕も常連さんより接客に時間がかかります。もうすぐ奥のテーブル席が二つ空きますけれど、あそこはもう予約席にしておいて、しばらく客を入れないようにしませんか?」
「えっ?」
「そうしたら、厨房の方も落ち着きますし」
 と、連なる注文伝票を見る。
 この程度の混み方で店主の父が慌てる事はなかったが、自分は既にそれぞれの客を待たせてもいる。このままどんどん受け入れ続けて捌ききれずにいるよりも、一旦制限すべきだろう。

「……わかった。そうだね、悪いけど。しばらく満席だって事にして、お客さんは断って」
 ふがいない自分に危うく涙がにじみかけるも、数馬は伏し目に頷き返した。同時に素早く目尻を拭っていると、すれ違いざま励ますように肩を軽く叩かれる。
「わかりました」        
 口早に答えた池内が、テーブルを離れてレジに向かうグループ客の後を追った。
 池内は勘定を済ませた客を送り出すと、テーブルの上を素早く片付け、それぞれに予約席のプレートを置いて去る。そうして四人掛けのテーブルが二つ空いただけでもかなり、視界から受けるプレッシャーも和らいで、春日に渡す海老巻きも待たせる事なく仕上がった。 
 数馬はその手土産を機嫌よく下げて店を出る春日と、彼を見送る池内の姿を視界の端に捉えつつ、あらたな感慨を覚えていた。




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