「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ8

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「大丈夫ですか? なんか具合悪そうですけど」  
 池内は俯きがちに戻った数馬を厨房の出入り口まで迎えに来る。数馬は口元だけで薄く微笑み、溜り始めた注文票を手に取った。
「ごめんね。ちょっと目眩がしたから休んでたんだ。立ち眩みかな」
 でも大丈夫だと、気遣わしげな池内を遮り、再び調理にとりかかる。しかし、カウンターに身を乗り出させた野村にも怪訝そうに声をかけられ、数馬は肩を強ばらせた。

「なんだ、数馬。お前、調子悪いのか?」 
「えっ?……ああ、ううん。さっきはちょっとね。でも、もう楽になったから」
 数馬は眉をひそめた野村にも、咄嗟に笑って明るく答える。
 良かった。
 いつも通りに話ができたと安堵しながら、すくめた肩を上下に揺さぶる。
 たとえ彼女をここへは連れてこなくても、逆に野村にとってはそれだけ気安い店だという事だろう。それならそれでいいのかもしれないと、数馬は無理やり思い直した。 

「すみません。ドリンクのメニューをもらえますか?」
「はい。ちょっとお待ち頂けますか?」
 カウンター席のOL風の二人連れにも声をかけられ、数馬はにこやかに速答した。ドリンクメニューをカウンター越しに渡していると、二人の隣で野村が訊ねる。   

「何か急に女性客が増えた気がするけれど。女性向けの情報誌に公告でもうったのか?」
「やっぱり弘君もそう思うよね?だけど、うちは特別何もしてないんだよ。ただ、ちょっと前から始めた突出しの炙り焼きをおもしろがってくれたお客さんが、グルメブログに記事と画像をアップしてくれたみたいで」
 数馬は新鮮なサヨリを三枚におろして皿に盛り、桧の俎を洗い流した。

 今日の突出しに用意したのは切り身にした太刀魚の漬けで、さっと炙った時の皮の香ばしさも楽しめる一品だ。卓上の七輪で炙り焼きながら食べるひと手間を、女性はアトラクションのように感じるらしい。ブログでこの店を知ったという女性客にも、
「この突出しが目当てで来た」
 と、言われる事も多くなった。
 実際、これまでほぼ男性で占められていた客の三割は女性で埋まるようになっている。その女性客が七輪や他のメニューを写メに取ってネットに上げてくれるのだ。

 ただ、新規の顧客を掴んだ事で生じる課題も日に日に大きくなっていた。カウンター席でドリンクメニューを開いた二人連れが、厨房の数馬に問いかけてくる。

「ワインって、白と赤のグラスワインだけなんですよね?」
「すみません。うちはワインはメニューにあるだけなんですよ」
 数馬は行平鍋で助子を煮ながら、苦笑を浮かべて頭を下げる。
 男性客が主流の向坂は、日本酒と焼酎の品揃えには自信があった。魚の煮付けや炙りを肴にワインをたしなむような客は、これまで滅多にいなかったからだ。
 しかし、渋々ワインを諦めた二人が今度は、
「じゃあ、初心者でも呑みやすい日本酒ってどれですか?」と、更に水を向けてくる。
「そうですねえ。そんなに辛くなくて口当りがいいって言ったら……」
 数馬は煮えた助子を器に盛りつつ語尾を濁した。

 答えたいのは山々だったが、ほぼ満席の店内から注文が相次ぎ、池内も各テーブルを飛び回っている。やがて、接客もしない板前に痺れをきらした女性客が再び数馬を呼ぼうとした時、隣で野村が口を挟んだ。
「あんまり日本酒得意じゃないなら、この辺なんかがお薦めですよ。さっぱりしてるし、辛口の白と同じ感じで呑めますからね」
 と、二人が開いたドリンクメニューの一部を指差し、微笑みかける。
「……弘君」




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