「ほんとのことを言ってくれ」
第二章

ほんとのことを言ってくれ7

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だが、考えてみれば野村に恋人がいた事に驚く方がどうかしている。
 数馬は開店直後の『向坂』の厨房で、通しの小鉢を盛りながら、自嘲とも苦笑ともつかない笑みで頬を歪めた。高学歴でイケメンで外資系の商社勤めで高収入。それでいて気さくで優しいのだから、彼女がいないわけがない。  

「……だよねえ。やっぱり」
 まるで自分に言って聞かせるようにひとりごち、胸の底から深々と重い息を吐く。けれど、厨房に姿を見せた池内に、
「こんなに突出し作って、どうすんですか」
 と怪訝そうに訊ねられ、数馬はふいに我に返った。
気がつけば、突出し用の漬け魚を盛った小皿がずらりと居並んでいる。
「こめんね。ちょっと考え事して」
「ああ。いいですよ。じゃあ、片付けなくても。きっとすぐにお客さん入りますから、このままラップして冷蔵庫に入れときましょう」
 盛りすぎた漬けの小皿を保存容器に戻そうとすると、池内が制してラップをかける。
 続いてアルミのバットに綺麗に並べ、背後の大型冷蔵庫にしまいこんだ。その時、建てつけの悪い店の引き戸をガタガタ開ける音がして、二人同時に振り返る。

「いらっしゃいませ」
 反射的に声を張った数馬の顔が見る間に凝り、能面のように動かなくなる。それでも引きつる頬に懸命に笑みをのぼらせながら、普段通りを装った。

「いらっしゃい、弘君。……今日は一人?」  
 と、泣き出したいのを堪えるように眉をひそめ、力なく数馬が訊ねると、まっすぐカウンター席にやってきた野村が小さく吹き出した。
「何?たまには同僚でも連れて来いって?」
 ビジネス鞄を椅子の背に挟んで腰を下ろし、野村はネクタイの結び目を軽く緩める。野村に軽口を返された数馬は、はっとして肩を揺らし、乾いた笑いを響かせた。しかし幸い、
「どうぞ」 
 と、池内に水とおしぼりを供された野村の気が逸れる。数馬はすぐさま踵を返して厨房の奥に逃げこんだ。

 野村に会ったのが昨日の今日の事とはいえ、思わず詰問していた自分自身に鼓動が乱れて息ができない。数馬は納戸に置かれたパイプ椅子に崩れるように腰を下ろした。

 けれども実際ここへ来る時、野村は滅多に連れを伴わなかった。
 ふらりと一人で顔を見せてはカウンター席に腰をかけ、数馬や常連客とも談笑しながら杯を重ね、一、二時間で引けていく。それが野村のスタイルなんだと思っていたのに、デートは別の店に行っていたのか。

 野村のために着飾った美しい恋人を連れていくのは、庶民の自分がおいそれとは近づく事のできないようなリストランテだったのだ。数馬は両手で顔を覆って身を屈め、細く長い息を吐き出した。        

 だが、自分だって恋人がいれば、こんな寂れた居酒屋ではなく煌びやかな一流店に連れて行き、喜ばせたいと思うのだろう。
 だから何も野村が特別あざといわけでも何でもないのだ。頭ではそれがわかっているのに、所詮野村もその時々で、この店を使い分けていたのだなどと、ひがんでしまう。

 こんな気持ちで野村の前に出ていって、はたして接客できるだろうか。
 かといって、このままここにい続ける事は当然できない。何度深呼吸を重ねても、胸のつかえは取れずにいたが、厨房からこちらを思案げに覗く池内と目があった刹那、数馬は席を立っていた。




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