「ほんとのことを言ってくれ」
第一章

ほんとのことを言ってくれ4

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 再開初日を無事に終えて、数馬が木造二階屋の自宅に戻ると、父の哲也が居間から出てきた。板前らしい白髪混じりの角刈りが似合う四角い顔に、はにかむような笑みをのぼらせ、            
「お帰り」    
 と、深夜に戻った息子を労う。

「なに?寝てればいいって言ったのに」
 玄関から伸びる板間の廊下に居間の灯りとテレビの音がもれている。慌てて居間に駆け込んでみれば、哲也が杖をつきつつ応接セットのソファに戻り、背もたれに手を掛けながらゆっくり腰を下ろしていた。      

「どうだった?店は。ちゃんとお前一人で料理できたか」   
「そんな心配しなくても大丈夫だって。お客さんもたくさん入ってくれたし、父さんの事心配してくれてたよ?いつ店に戻ってこられるのって、皆にすごく聞かれたし」
 脱いだコートを隅に置き、数馬は吸い殻で一杯の灰皿を取り上げる。また、その傍らにはコップ酒の空瓶が無造作に数本転がっていた。数馬は哲也を一瞬睨み据えたが、店の事が気掛かりでいてもたってもいられなかった父の気持ちもよくわかる。脳梗塞で倒れて以来、医者からきつく止められている煙草と飲酒に走った事も見て見ぬふりを貫いた。

「そうだ。今日、弘君が手伝いに入ってくれたんだよ?海外出張から帰ってきたばかりだったのに」 
 台所の電気をつけて吸い殻を捨て、思い出したように数馬が告げると、哲也が驚いたように振り返る。    
「弘君がか?」
「うん。就職して四年もたってるのに相変わらず三枚おろしとか上手でさ。びっくりしたよ」
 そんな下処理だけでなく、おろした魚を焼いたり煮たりと、迷いのない一連の動きは、まるで昨日まで厨房に入っていたかのようだった。興奮醒めやらぬ口調でまくしたてる数馬に、哲也は角張った顎をゆったり撫でつつ頷いて応えた。  
「そうか。だったら、これは弘君と一緒に行ってこい」   
「えっ?」
 テーブルに重ねて置かれた郵便物の中から哲也が白い封書を取り出した。聞けば、倒れる前に哲也が商店街のクジ引きで当てたペアの食事券だという。  

「俺は右手がこんなだからな。御礼がてら弘君誘って、お前ら二人で行ってこい」
 と苦笑しながら、強ばる右手を顔の横まで挙げてみせた。確かにその招待券はホテル内のレストランを自由に選択できるらしいが、半身麻痺の残る哲也に外食はまだ困難だろう。
「そんな顔すんなって。病気じゃなくても俺は堅っ苦しいホテルでディナーなんざ真っ平だ。最初からお前にやろうと思ってたんだが、入院してるうちに忘れちまって、有効期限が今月末までだったんだ」
「えっ?じゃあ、今週の水曜日にしか行けないじゃん」
 その食事券はディナー限定だったので、店の定休日である水曜日しか不可能だ。数馬は父に礼を述べ、その日の朝に野村にメールで予定を訊ねた。けれども、その日に限って仕事の予定があると告げられ、数馬は悄然と肩を落とした。 

「その日じゃないといけないのか」
 と、わざわざ野村が電話を寄越し、誘った理由を問われはしたが、野村の仕事の邪魔はできない。数馬は空笑いを響かせながら、大した事ではないからと断り、通話を切った。
「……って、言っても他に二人でディナーになんて行ける人は……」       
 店の厨房の壁に背中を預け、再び空虚な嘆息をする。しかし、様々な顔を浮かべながら呟きかけた数馬の脳裏に、ふいにある人の顔がよぎっていった。




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