「ほんとのことを言ってくれ」
第一章

ほんとのことを言ってくれ3

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「あっ、……と。それは今日から突出しに使おうと思ってて」
 数馬は視界の端に憮然としている池内を捉え、気になりながらも咄嗟に用途を説明する。

 これまで煮物の小鉢で出してきた突出しを、漬けの魚の炭火焼きに変更したのだ。つまり、客毎またはグループ毎に一人用の七輪を出し、魚を各々炙り焼きながら注文の品を待ってもらうスタイルだ。
「板前が僕一人だと、どうしても料理を出すのに時間がかかるだろう?その間、手持ち無沙汰にならないように、魚でも炙りながら待ってて貰えるといいなと思って」
「漬けの魚の炙り焼きか。確か時季物で出してた時があったよな?」         
「うん」
「なるほどな。俺も好きだったんだ、あの炙り。でも、大将が炭の準備と後処理が面倒だっつって止めちまったから」
「こっちの手間はかかるけど、お客さんには好評だったんだよね。だからいいかと思って」
 と、数馬は昼間のうちに捌いて醤油に浸したイカを冷蔵庫から出して見せた。それを一人分ずつ小鉢に盛りつけ、焼き網をかけた七輪とともにセットする。そのとき丁度常連客が二人連れで入ってきた。

「いらっしゃいませ」
「よう。さっき、外に暖簾かかってるの見たからさ。こいつ誘って来ちゃったよ」
 悠悠自適の年金生活を営む春日が、呑み友達の菊地を顎でしゃくって微笑んだ。二人とも数馬の父とは同年代で、十年来の付き合いになる。

「大将の具合はどうだい?カズ君。もう退院はして、家の方にいるんだろう?」
「お陰様で週に三回病院に通って、元気にリハビリしています。入院中はお見舞いにも来て頂いて、ありがとうございました」
 カウンター席に座る二人にそれぞれ頭を下げていると、数馬の脇から失礼しますと声をかけ、池内が例の七輪一式を手元に置いた。
「おっ、何だ。まだなんも頼んでねえぞ」
「今日からこれが突出しなんです」    
 面食らう春日に、数馬は小鉢に盛られた漬けのイカを軽く炙り焼くよう説明を施す。 
「刺身で食べられる新鮮なイカですから、さっと半生ぐらいに炙って下さい」
「へえ。こりゃ豪勢な突出しだ」
 春日は愛敬のある丸顔に笑みをたたえ、子供のようにはしゃいで言った。常連の彼に喜んでもらえた事でひとまず安堵しながらも、数馬は七輪を置いて去っていく池内を目で追い続けていた。

 しかし、すっかりいつももポーカーフェイスに戻ってしまい、わずかに怒気を見せたのは先刻だけの事だった。謝るタイミングを逸してしまい、心許なく黙って眉を下げていると、春日が再び声をあげる。

「また今日は珍しい人が包丁握ってるなあ」
「今晩は。今日はお二人が好きなムツも金目もありますよ」             
 仕立てのいいワイシャツの上にエプロンをかけた野村が、カウンター越しに笑顔で訊ねる。 
「今日だけ助っ人に入ってもらってるんですよ」
「何だ。また俺はあの一流会社をリストラされて、この店に就職したのかと思ったよ」
「本当はそうしたいぐらいですけどね」
 ここでバイトをしていた頃の野村もよく知っている春日と菊地の軽口に、野村は鷹揚に受け応えている。そして、ただの社交辞令だとわかっていても、一緒にまた働きたいという野村の言葉に密かに胸を熱くした。    




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